Прически на выпускной по шагам

Прически на выпускной по шагам

Прически на выпускной по шагам






Звездная Елена

Всего один поцелуй

— Ты поедешь в Академию Светлейших.

— Да, бабушка.

— Мне было очень сложно настоять на твоем обучении в этой школе, и это стоило мне огромных денег.

— Да я знаю.

— Ты будешь единственной девочкой в классе.

— Мне уже весело.

— Айрин, ты слушаешь?

Высокая седовласая исса подошла к девочке лет двенадцати и посмотрела через ее плечо. Так она и знала, внучка опять читала книжку.

— Айрин Вегейрос! — девочка вздрогнула от резкого окрика и печально посмотрела на бабушку. Она возненавидела эту школу уже тогда.

--------------------------------------

Он медленно и уверенно шагал по коридорам Академии Светлейших, временами отбрасывая назад блестящие пряди длинных черных волос. В свои восемнадцать он уже был председателем Студенческого совета и с его мнением считались все преподаватели. Рионар был лучшим студентом, высокие результаты которого, неизменно, восхищали преподавателей, он принадлежал к богатейшему роду Дархарз, приближенному к императору, он планировал стать вторым человеком после главы государства и никто не сомневался, что он им станет. На темного короля, как его называли, молились все студенты, искренне надеясь, что их пронесет и они никогда не вызовут его неудовольствия. Дархарз был жесток, Дархарз был беспощаден, Дархарз был единственным студентом, которого опасался даже директор Академии Светлейших, прекрасно понимая, кем станет этот человек в будущем.

----------------------------------------

— Айрин Вегейрос, вы понимаете, что мы идем на встречу пожеланиям господина Первого советника, и только по этой причине вы зачисляетесь на шестой курс?

— Да, господин директор, но уверяю вас, мои способности позволят мне быть на уровне с вашими студентами, — уверено произнесла девочка. — Поверьте, вам не придется испытывать неудовольствие.

— Я уже его испытываю, — хмуро произнес директор, разглядывая нескладного подростка женского пола.

Типичный ангелочек из аристократии — синие глаза, белокурые кудряшки, светлая не тронутая загаром кожа — через несколько лет превратится в очаровательную исса… если выдержит обучение. Директор вздохнул, обратился к опекунше юной Айрин:

— Исса Кимора Вегейрос, я все же настаиваю на моем первом предложении — Айрин значительно комфортнее будет себя чувствовать на втором курсе отделения иссы Агариды.

— Благодарю за заботу, исс Никеринталь, однако наше решение продиктовано необходимостью и требованием жениха иссы Айрин! Я не желала бы сейчас афишировать его имя, но брачный контракт уже заключен, а обучение в Академии Светлейших является одним из пунктов договора.

— Понимаю, исса, — директор Никеринталь склонил голову, — но все же не одобряю вашего решения! Девочке четырнадцать… на вид даже меньше, а в группе семнадцатилетние и восемнадцатилетние юноши. Стоит ли так рисковать?

— Исс Никеринталь, мы уже обсуждали данный вопрос, — оборвала его Кимора Вегейрос, бросив взгляд на синеглазое создание в розовом платье.

Зато у Айрин глаза заметно увеличились в размере, но это было единственной реакцией на новую информацию. Директор невольно подумал, что умение держать себя в руках ей, несомненно, пригодится.

-----------------------------------------------

Академия Светлейших — единственное место, где обучали будущих министров, советников и генералов, это было как золотой билет в жизнь, который давался лишь лучшим из лучших семей империи.

Выйдя из кареты, Айрин осмотрела мрачное серое здание, бывшее когда-то тюрьмой. Длинная подъездная дорога среди парка с огромными, старыми деревьями, более похожего на редкий лес, вела к центральному зданию. Чуть в стороне возвышалась огромная башня, видимо это было единственное, что сохранилось от древней крепости. Слева от административного главного здания находились более современные постройки, еще привлекающие взгляд сверкающим белоснежным отделочным камнем. По садовым дорожкам и аллеям неспешно прогуливались студенты, время от времени наполняя старый парк веселым смехом, но при этом странно оглядываясь по сторонам…

И все же, когда то здесь была тюрьма, а ныне здесь обучали тех, кому предстояло править…

У ворот ее ожидал высокий мужчина средних лет, в черно-серой мании преподавателя.

— Исса, следуйте за мной, — учитель в терпеливо дождался, пока ее служанки вынесут два объемных чемодана и пошел вперед, указывая дорогу:

— Вы будете поселены в корпусе для девушек, но все занятия вашей группы будут проходить в Башне, — он указал на самое высокое строение замка, и девушка поняла, что топать до учебного корпуса ей минут двадцать придется. — Учебники я принесу вам сам, в дальнейшем вы будете посещать также библиотеку в Башне, увы, но в вашем корпусе нет нужной литературы, однако я договорюсь с библиотекарем, и вам будет разрешено брать учебники на ночь…

— Благодарю, исс, могу я узнать ваше имя? — вспомнила о приличиях Айрин.

Мужчина резко остановился, оглядел ее уже внимательнее:

— Учитель философии Ирнар, ваше имя мне известно.

— Мне очень приятно с вами познакомиться, — девушка улыбнулась и с удовольствием проследила, как он невольно улыбается ей в ответ.

Права бабушка — улыбка — это сила!

— Идемте, — он говорил уже значительно более вежливо, — вот здесь ступенька, аккуратнее.

Айрин последовала за учителем — королева радостно осматривала свое королевство. В том, кто будет здесь править, она не сомневалась.

Комната на втором этаже в крайнем от административного корпуса новом здании, выходила окнами в сад и была скромной, но уютной. Учитель Ирнар отправился за учебниками, пожелав принести их немедленно для дорогой ученицы. Ожидая преподавателя, девушка лениво следила за тем, как служанки раскладывали ее вещи по шкафам.

— Исса, — Тайра склонилась перед ней, — мы закончили.

Айрин вздохнула, посмотрела на служанок и подумала, что год без них будет адом.

— Хорошо, ступайте в карету. Прощайте и спокойной дороги.

Обе служанки поклонились еще раз, а когда выпрямились, посмотрели на госпожу глазами, полными слез.

— Сдалась вам эта Академия, — всхлипнула Тайра, — тут одни снобы, ходят, да так и зыркают, и хоть бы муж был красивый, а так и стараться нет ради кого.

— Тайра! — оборвала ее Айрин, — Это решать не вам! Да и не мне…

Порывисто обняв Тайру и Линти, Айрин тут же отступила назад — никто не должен был знать, что исса Вегейрос водит дружбу со служанками.

— Береги себя, Айри, — Тайра смахнув слезу, вышла из комнатки, у Линти дрожал подбородок, и она так ничего и не смогла сказать, лишь поклонилась еще раз и выбежала.

Стоя у окна, Айрин с грустью проследила, как уезжает ее карета. Ощущение, что ее бросили, стало почти нестерпимым, и исса начала развязывать ленты розовой шляпки, чтобы хоть немного успокоиться. Взгляд на серое ученическое платье испортил настроение окончательно — Айрин была приучена одеваться ярко, и мысль об убогом сером платье радости не приносила. Она уже собиралась переодеваться, как раздался легкий стук в двери.

— Войдите, — приветливо произнесла исса Вегейрос, и едва дверь открылась, улыбнулась входящему учителю Ирнару и двум парням, которые тащили учебники.

Быстро убрав со стола шляпку, Айрин освободила место для книг.

— Так, — улыбаясь, заговорил учитель, — здесь двадцать три учебника, это на первый семестр. Завтра утром за вами зайдет Лем, — исс указал на светловолосого парня, с открытым ртом рассматривающего девушку, — он ваш одноклассник и покажет дорогу к вашему учебному курсу. Небольшую экскурсию по учебным корпусам я проведу для вас сам, — улыбка Ирнара стала запредельной и Айрин поняла, что перестаралась.

— Благодарю, учитель Ирнар, — она грациозно поклонилась, — второй ваш спутник также является моим одноклассником?

Ирнар оглянулся, словно и забыл, кто с ним пришел:

— Да, это Милдор, впрочем, вы со всеми еще успеете познакомиться. Не будем вас тревожить, у вас и так немного времени, чтобы ознакомиться с учебной литературой.

Поклонившись, учитель вышел. Ошарашенные новостью, что новая ученица будет обучаться в их классе, Милдор и Лем последовали за ним. Едва дождавшись пока за ними закроется дверь, Айрин быстро подбежала и задвинула засов. Повернувшись, подошла к столу и долго смотрела на учебники, понимая, что любимые приключенческие истории можно забыть. Сердце сжималось при одной мысли — 'Академия Светлейших'. Девушка тоскливо взглянула в окно, размышляя над очередным виражем судьбы, забросившим ее сюда…

Впрочем, как говорила бабушка: 'Главное чувствовать себя королевой, и тогда королевство падет к твоим ногам'.

----------------------------------

Лем постучался в ее двери ровно в шесть, Айрин едва успела собрать волосы и, когда открыла двери, еще перевязывала косу розовой ленточкой.

— Привет, — выдавил ее сокурсник, — тебе идет даже это платье.

— Здесь принято общаться на 'ты'? — лукаво подмигнув, уточнила Айрин.

— Простите, исса, — тут же исправился Лем, — в этом корпусе можно, но в корпусе Светлейших вам не стоит даже с розовой ленточкой появляться.

Парень указал на свои светлые длинные волосы, собранные в хвост и закрепленные черным кожаным ремешком.

— А чем корпус Светлейших так сильно прогневал богов? — Айрин посмотрела на свою розовенькую ручку, розовые украшенные шелком тетради и алую сумку с вышитыми на ней розовыми цветами.

— Исса Айрин, — Лем тоже обозрел ее учебные принадлежности, — боюсь, исс Дархарз не одобрит.

Она недоуменно подняла бровь:

— Кто? Мне казалось, директор носит другое имя.

— Это не директор, — Лем занервничал, — это хуже. Рионар Дархарз глава Студенческого совета и он строго следит за соблюдением Устава.

Она весело улыбнулась, заставив парня улыбнуться в ответ:

— А нам не страшен серый Рионар, — прошептала Айри, — не съест же он, в конце концов. Идемте, исс Лем, опаздывать тут, я полагаю, тоже нельзя?

Они, весело смеясь, вышли в коридор, в котором царило оживленное нечто, называемое переполохом. Повсюду носились девушки, повышенная активность наблюдалась у комнаты Миэн, с которой Айри уже познакомилась накануне:

— Айрин! — послышался крик Миэн, — иссы, это я про нее рассказывала, она в корпусе Светлейших учиться будет, — девушки сочувственно посмотрели на нее, послышались напутствия, но некоторые смотрели с откровенной завистью.

— Приветствую благородных исс, — вежливо поздоровалась Айрин, — зайду вечером и все расскажу.

— Ловлю на слове, — крикнула Миэн, и, судя по глазам ее подруг, они тоже будут присутствовать в качестве слушающих вечером.

По дороге в Башню, Лем рассказывал об обычаях и традициях Светлейших, и, по мере поступления новой информации, настроение у девушки портилось, а неприязнь к Рионару Дархарзу росла в геометрической прогрессии. Особенно когда Лем начал описывать принятые здесь наказания:

За ношение мятой формы — наказание.

'Заваленная контрольная' — наказание.

Опоздание — наказание.

Недостойное поведение — наказание.

— Слушай, — не сдержалась Айрин, — а дышать можно?

— При обращении на 'ты' в стенах учебного заведения — тоже наказание. И поверьте, исса Айрин, мытье пола в коридорах — самое безобидное из них.

Девушка от удивления открыла рот, но Лем взглянул на часы и ускорил шаг, Айрин пришлось догонять его почти бегом.

Башня, она же корпус Светлейших, поражала своими масштабами и сумраком. Огромное круглое здание из серого камня, увитого еще зелеными побегами плюща, казалось отдельной территорией в Академии Светлейших.

— Здесь, даже летом прохладно, — сообщил ей Лем, когда они шли по коридору третьего этажа, направляясь в учебный кабинет. — Номер тридцать два, постарайтесь запомнить, исса. — Едва они зашли, раздался первый звонок. — Еле успели, — шепнул Лем и замер.

Айрин с удивлением смотрела, как юноша резко выпрямился, из его глаз исчез задорный блеск, а на губах появилась ироничная усмешка, во взгляде возникло презрение — за мгновение Лем превратился в совершенно иного, лишенного эмоций человека. Обернувшись, девушка встретилась с двумя десятками таких же холодных пар глаз и ироничных усмешек. Словно заколдованный мир, натертый до светского лоска.

— Приветствую благородных иссов, — пролепетала девушка и улыбнулась.

Улыбка померкла, едва она встретилась с единственными глазами, в которых было не пренебрежение. В этих черных, чуть раскосых глазах бушевала ненависть! Невольно Айрин сделала шаг назад, с трудом стараясь выглядеть невозмутимой и даже самоуверенной.

---------------------------

Рионар Дархарз узнал о поступлении в их класс наследницы рода Вегейрос в день начала занятий. Его возмущение данным фактом исс Никеринталь принял к сведению, так как был вынужден считаться с наследником богатейшего рода Дархарз, но, несмотря на все желание Рионара в Уставе Академии не было правил регламентирующих возраст и пол студентов, правила касались лишь происхождения и успеваемости. В финале неприятного разговора Дархарз покинул кабинет директора со словами:

— Надолго девчонка тут не задержится!

И вот она появилась. Рионар смотрел на девочку-подростка с синими, как небеса глазами, со смешными кудряшками, выбившимися из простой прически и его сердце охватило странное чувство… Чувство! У него, того кто носил прозвище 'темный король'?! Дархарз считал, что чувства ему неведомы, и он способен лишь презирать! Но презирать ее? Гордую маленькую девочку, которая не отвела глаз, не испугалась, не сдалась как все остальные? Солнечная принцесса! Такая светлая и такая необычная! Даже сейчас он мог с уверенностью утверждать, что вскоре она превратится в прелестную иссу, от которой сложно будет отвести взгляд, и возможно он дал бы ей это время, но в синих глазах был вызов! Малышка явно привыкла подчинять и управлять! Только в отличие от самого Рионара ее оружием была улыбка и приветливость.

Отец часто говорил, что возвыситься можно лишь подавив достойного противника, и Рионар со всей очевидностью понял, что перед ним сильный и несгибаемый борец. Знает ли она о своей силе? Знает! В ней чувствовался лидер! 'От противников лучше избавляться сразу, — пронеслось в голове юного интригана, — вот и приступим!'

----------------------------

— Так, так, значит, слухи оказались правдой и в лучший класс Академии Светлейших впустили сопливую девчонку!

Высокий темноволосый парень, с развитой мускулатурой поднялся, и Айрин поняла, что королевство уже обладает королем. Хотя скорее тут было иначе — король имел королевство, причем правил здесь, похоже, единолично. Неприятное открытие!

— Могу я узнать имя благородного исса? — она попыталась вновь улыбнуться.

Он смерил ее столь презрительным взглядом, что появилось невольное желание исчезнуть в этот же миг… Подчеркнуто долго смотрел на розовую ленточку в волосах и сумку, которую все еще держал Лем. Выдержал паузу, затем иронично осведомился:

— Нилем Ридзо, с каких пор вы предпочитаете розовый цвет? — в голосе темноволосого слышалось высокомерное презрение.

— Я… — промямлил Лем, невольно краснея, — это не мое.

Повисла пауза, в течение которой темноволосый практически уничтожал Лема презрительным взглядом. Сердце иссы Вегейрос сжалось, но отступать она не привыкла.

— Благородный исс, похоже, значительно более благородный, чем вы, согласился помочь донести мои вещи, — не сдержалась Айрин, о чем тут же пожалела.

Темноволосый перевел тяжелый взгляд на нее, и от его очередного холодного презрения появилось желание на удавиться собственной розовой ленточке. 'Да кто же ты такой?! — с яростью и страхом подумала Айрин.'

— Если вам так тяжело носить собственные учебники… — Дархарз умел использовать паузы в разговоре, усиливая эффект от сказанного, — что же вы… забыли в Академии Светлейших?

Айрин смотрела на него и чувствовала, как в душе растет ненависть, которая была ей совсем не свойственна. Юная исса Вегейрос испытывала ненависть впервые в жизни, и это чувство захлестнуло как пламя, заставило исчезнуть страх, в ней впервые проснулась холодная ярость:

— Простите, исс, мне представили в качестве директора исса Никеринталя; неужели это было ошибкой и истинного руководителя Академии я имею честь лицезреть именно сейчас?

В классе послышались смешки, но стоило темноволосому резко повернуться, как веселье погибло в зародыше.

— Мое имя Рионар Дархарз, как глава Студенческого совета я не допускаю вас к занятиям. Причина — неподобающий внешний вид!

Она вспыхнула — такого не было даже при дворе наместника. Синие глаза заблестели, но слезы с трудом удалось удержать.

— Прошу меня простить, — Айрин постаралась говорить спокойно, но получалось не очень правдоподобно, потому что голос звенел от ярости, — боюсь, я не подготовила других учебных принадлежностей.

— Род Вегейрос так обеднел? — Рионар презрительно усмехнулся, — Мои слуги доставят вам надлежащие вещи на закате. Так и быть, из уважения к вашим предкам, я готов простить вас… но только сегодня!

Она не успела ответить, как темноволосый король Академии, отвернувшись, забыл о ее существовании. Оглядев класс, Айрин подошла к первому столу возле окна, за которым, похоже, никто не сидел, и начала раскладывать учебники. Едва девушка поставила на стол цветные тетради, в классе раздался издевательский смех, и она даже не сомневалась, кому он принадлежит:

— Исса Вегейрос, — Рионар чуть подался вперед, — а чулочки вы тоже розовые носите?

Айрин сдержалась, приложив невероятные усилия, чтобы не разрыдаться от этой жуткой атмосферы всеобщего презрения к ней:

— Увы, благородный исс, похоже, я все же вынуждена признать тот факт, что мнение окружающих о вас неверно… Они значительно переоценивают ваше благородство! — Айрин повернув голову, теперь смотрела прямо в его черные глаза.

И ненависти в синих глазах девушки было столько, что даже Рионар заинтересованно приподнял бровь, но сказать ей ничего не успел — прозвучал второй звонок и в класс вошел учитель. Ученики тут же сели ровно, положив руки на колени. Айрин повторила их жест, но не синхронно со всеми, за что удостоилась еще одного презрительного взгляда, уже со стороны учителя.

— Надеюсь, вы уже познакомились с юной иссой Айрин Вегейрос. С сегодняшнего дня она будет учиться в вашем классе, если, конечно, сможет, если нет… впрочем, об этом вы будете говорить не со мной. Меня, исса, зовут мастер Рудифин, я преподаватель истории Семи Империй, а также истории дипломатии.

— Мне очень… — попыталась ответить Айрин, но преподаватель резко прервал ее.

— Вы будете говорить, когда я позволю! Итак, на лето была задана история дипломатических переговоров времен войны за Картион…

Тяжело дыша, девушка постаралась скрыть слезы, и начала осматривать учебный кабинет лучшего класса Академии Светлейших. Кабинет был мрачным, впереди доска во всю стену — сзади стеллажи с книгами и атласами. Ни цветов, ни иллюстраций, ни занавесок. Серые мрачные стены, столы из дорогого дерева, дорогие книги. Дорого и мрачно — странное сочетание.

— Первый вопрос по домашнему заданию, — высокий, плотный мастер Рудифин вполне походил на Темных Повелителей из ее любимых приключенческих книг, — кто предложил министру Фабиусу план секретного договора с Дхалермом? И послушаем мы ответ… исса Ванто? Понятно… Исс Дикремо? Тоже молчите? Две отрицательные оценки у нас сегодня уже есть, кто же нам ответит? Неужели класс, как и всегда, придется спасать иссу Дархарзу?

Айрин понимала, что лучше смолчать, но желание осадить парня было слишком сильным, а данную тему она знала в совершенстве:

— Позвольте мне? — девушка встала почти одновременно с Рионаром.

Со стороны контраст был слишком ярким — темноволосый юноша с повадками хищника, уже почти мужчина, и тоненькая хрупкая белокурая девочка-подросток, нескладная, как и все в этом возрасте.

— Мы вас внимательно слушаем, — почти пропел мастер Рудифин.

Бросив полный ненависти взгляд на Рионара, она начала рассказывать:

— План секретного договора министру Фабиусу предложил генерал Васаль. В этот день его солдаты пленили исса Отрана, после длительных пыток он рассказал о схеме предстоящего сражения, указал места расположения королевских складов. Было принято решение о подрыве складов и сговоре с первым министром короля Домра. Впоследствии именно пункты секретного договора позволили империи получить острова в Тамлоге и территорию южнее Ндригара.

Айрин выпалила все на одном дыхании — Историю дипломатии она любила, ибо это была поистине история, написанная умными и изворотливыми людьми. Не удержавшись, взглянула на подчеркнуто невозмутимого Дархарза, все еще продолжающего стоять.

— Благодарю, исса Айрин, — Рудифин впервые ей улыбнулся, — я в восторге от вашего ответа. Позвольте узнать, откуда столь подробная информация?

— История дипломатии всегда привлекала меня, но я познала ее значение, когда помогала мастеру Осолоне систематизировать архив в Акниле, — с полуулыбкой ответила девушка.

— Мастер Осолоне… хм, а позвольте узнать, милое дитя, не являетесь ли вы той самой внучкой иссы Киморы, которая умудрилась перевести государственного преступника через границу и три поста гвардейцев?

Айрин покраснела:

— Я…аа… мне бы не хотелось обсуждать ошибки далекого детства в присутствии значительно более старших однокурсников, — вежливо ответила девушка.

— Дааа, далекое детство, как же ты близко, — протянул ненавистный голос и в классе послышались смешки.

— Сколько вам лет, дитя? — вежливо поинтересовался мастер Рудифин, никак не отреагировав на замечание Рионара — похоже, этому студенту позволялось абсолютно все!

— Почти… пятнадцать, мастер, — запинаясь, ответила Айрин, мечтая провалиться на первый этаж.

— Забавно… Садитесь, у вас высший бал за сегодня, — мастер Рудифин повернулся к классу. — Итак, господа, вопрос второй: каким пунктом в договоре шел вопрос об островах?

На этот раз отвечать пришлось Лему и пока парень, запинаясь, произносил даты и имена, Айрин нервно рисовала в тетради злые глаза Рионара. Рисовать она любила с детства — это всегда помогало успокоиться, но едва лицо и фигура 'короля' появились на листке тетради, она невольно начала рисовать продолжение. К концу опроса студентов на белой глади была закончена композиция, достойная плаката — в центре Рионар, со своим злым прищуром, стоит, направив указующий перст на симпатичного кролика. Сверху Айрин приписала слова: 'Ваша форма не соответствует ученическому уставу! Немедленно постричь хвост иначе я не допущу вас к прыжкам по лесу!' Карикатура получилась забавная и девушка, пока не видел мастер, быстренько положила листок в сумку. План мести уже созрел!

Едва дождавшись конца урока, Айрин подскочила первой, и, спрятав листок в рукаве, степенно вышла из класса. Уже у дверей она невольно посмотрела на своего личного врага и заметила, что и он не сводит с нее взгляда. Подмигнув Лему, она выскочила в коридор, вскоре ее догнали Лем и Милдор.

— Иссы, тайны хранить умеете? — лукаво спросила Айрин, парни синхронно кивнули, — тогда расскажите, где тут вешают объявления?

Доска объявлений в Академии Светлейших была делом невиданным, зато наличествовала доска с расписанием. Айрин метнулась в указанном направлении, и вскоре поверх расписания красовалась ее карикатура, а девушка с невинным видом отошла в сторону, так никем и не замеченная. Лем и Милдор, белые, как первый снег, с ужасом смотрели на девочку.

— Он казнит, если узнает, — прошептал Лем.

— Вот именно, — наставительно произнесла Айрин, — ЕСЛИ узнает, но вы же не расскажете?

Милдор хмыкнул, похихикал и только успокоившись, смог ответить:

— Мы на идиотов похожи? Мы точно не расскажем, но поверь, он сам догадается. Рионар он такой, его нереально обмануть.

— Не пойман — не вор, — патетично заметила Айрин и направилась в класс.

Едва они успели войти, как прозвенел звонок. Следующим уроком была математика, но девушка машинально записывая ряды цифр, непрестанно думала о листке с рисунком. Она чувствовала, что грядет буря. Когда прозвенел звонок, Айрин с невинной улыбкой осталась сидеть за партой, даже открыла учебник, якобы внимательно читая. Сердце билось пойманной птичкой, и начало биться сильнее, когда в коридорах послышался шум. Шум нарастал…

Девушка отметила, что меланхоличный Рионар, отложив книгу, смотрит на двери. Потом коридор потряс взрыв смеха, кто-то громко прочитал слова с карикатуры и темноволосый не выдержал. Резко вскочив, он уверенной бесшумной походкой вышел из класса, за ним потянулись остальные. Стоило Рионару выйти в коридор, как гул голосов мгновенно стих, словно оборвался. Сердце Айрин теперь стучало где-то в ушах, особенно когда она поймала испуганный взгляд Лема.

И тут дверь распахнулась! На пороге стоял Рионар, спокойный, как нависшая над путником ледяная глыба, и эта глыба мягкой походкой двинулась к ней. Однажды гуляя в зверинце наместника, Айрин осталась одна, к несчастью в то же время из клетки вырвался тигр, очень редкий черный тигр. Девочка на всю жизнь запомнила его желтые глаза, когда он, пригибаясь, двинулся к ней… Тогда ее спасло только чудо и появившийся наместник. А сейчас и спасти-то было некому!

Рионар подошел и положил перед ней злополучный рисунок:

— Я ЖДУ ОБЪЯСНЕНИЙ! — тихий, вкрадчивый голос прозвучал, как грохот грома.

— Каких? — дрожащим голосом спросила Айрин.

Он смерил ее холодным взглядом, наклонившись, вырвал из ее рук розовую ручку и провел извилистую линию по рисунку. Естественно, пасты были идентичны, и отпираться уже было глупо. Она отпираться и не стала, только забрала у него ручку и на листке приписала: 'Я ЖДУ ОБЪЯСНЕНИЙ!', а затем пририсовала кролика в обмороке. Подумав немного, нарисовала под первым кроликом характерную лужицу, подняла голову, посмотрела в черные глаза и позавидовала кролику, который в обмороке.

— Объяснения исчерпывающие? — стараясь не зареветь в голос, спросила девушка.

— Более чем, — ледяным тоном ответил Рионар, — но стоило вместо кролика, изобразить худого и общипанного цыпленка, с розовым бантиком, тогда аналогия была бы более реалистична!

Она вздрогнула от этого ледяного, почти замораживающего голоса, сжалась как испуганный щенок, но глаз не опустила.

— Это я забираю, — Рионар указал на листок, — а вы, исса Айрин, можете паковать вещи, надолго вы тут не задержитесь.

Весь следующий урок Айрин боялась даже голову повернуть, потому что знала, что Рионар прожигает ее взглядом, и в этом взгляде столько ненависти… змеи бы удавились от зависти.

Три урока завершились, ученики уже начали покидать класс, а Айрин все еще сидела за партой, уставившись в учебник. Нет, она бы подскочила первая, но увидев что 'темный король' покинул класс, уже не видела причин торопиться.

— Исса Айрин, — к ней подошел Лем, — позвольте проводить вас.

— Он меня убьет, да? — она яростно сжала ручку, — Лучше пусть убивает, чем из Академии вышвырнут из-за него! Ненавижу!

Айрин всхлипнула, и вдруг почувствовала, как напрягся Лем. Медленно поворачивая голову к дверям, она уже знала, кого там увидит — темный король презрительно усмехнулся, развернулся и ушел.

— Вот теперь точно убьет, — прокомментировал Лем, — но ты не расстраивайся, после уроков Рионар не остается в Академии, он живет в собственном доме в городе, считая комнаты студентов слишком убогими для проживания. А вообще учись лучше всех, тогда тебя никто выгнать не сможет… наверное.

А вечером, когда Айрин вытирая слезы, зубрила правила арифметики, в ее двери постучали — за дверью стоял слуга с черной сумкой и стопкой черных тетрадей в руках. Впервые в жизни Айрин Вегейрос произнесла ругательства, услышанные однажды в порту! 'Подарок' исса Дархарза она не приняла.

-----------------------------------------

Вот так жизнь юной Айрин Вегейрос превратилась в настоящий ад. Два года непрестанной учебы, ночных бодрствований за учебниками и два года непримиримой борьбы с самим злом, олицетворением которого для нее стал Рионар Дархарз. Она так и носила розовую ленточку в волосах, и хотя сама возненавидела этот цвет, но продолжала носить из чистого упрямства. Она плакала по ночам, умоляла бабушку забрать ее и писала ей письма, но ответ был один 'Ты должна закончить Академию Светлейших'. После второго года обучения Айрин ехала домой с единственной мыслью — утопиться, если бабушка вновь отправит ее назад.

Бабуля отложила разговор до осени, но в последний день каникул все повторилось, как кошмарный сон:

— Ты поедешь в Академию Светлейших!

— Нет, не поеду! Если мой жених так хочет образованную жену, я могу окончить любую другую Академию. Ну, бабушка, ну прошу тебя!

— Айрин, мы это обсуждали уже много раз, остался всего год. Один год и ты закончишь обучение.

Девушка со стоном опустилась на стул, она едва не плакала.

— Айрин, дорогая, — исса Кимора заботливо смотрела на внучку, — ты вторая в Академии по успеваемости, лучше тебя только этот, надменный такой, темноволосый… ах вспомнила — исс Дархарз, — девушка вздрогнула при упоминании одного его имени, бабушке она так и не смогла рассказать из-за кого не хочет там учиться. — Деточка, через год ты закончишь Академию Светлейших, всего год. Потом мы выдадим тебя замуж и договор будет соблюден.

— А я? — на иссу Кимору смотрели огромные синие глаза, полные слез, — а обо мне вы подумали?

— Айрин, — бабушка грустно улыбнулась, — ты стала такой красивой, уверена, что теперь тебе будет намного проще учиться среди парней.

Уже осознав, что отговорить бабушку не получится, Айрин встала и подошла к зеркалу, взглянула на себя. Из зеркальной поверхности на нее смотрело самое уродливое создание в мире — золотистые волосы постоянно вьются, как у пастушки после сеновала, длинная шея, как у гусенка в подростковом возрасте. Глаза — как у рыбы в мутном пруду, и конечно нос, тонкий и непропорционально маленький. Зато появилась грудь… И Айри было очень интересно, как ненавистный Рионар прокомментирует эту черту ее внешности…

— Я страшна, как смертный грех, — мрачно произнесла девушка.

— Какие глупости, деточка, я же вижу, как на тебя смотрят иссы из соседних поместий. Все лето здесь толпы поклонников. Или ты считаешь, эти беспрестанные визиты вежливости наносят исключительно, чтобы со мной поздороваться?

— Я не считаю, я знаю! — Айрин вздохнула, она положительно не понимала, почему бабушка упрямо называет ее красавицей. — А иссы приезжают, потому что хотят поближе познакомиться с будущей женой первого советника — всегда выгодно иметь знакомых приближенных к императору!

— Ты очень мало знаешь о жизни… — задумчиво произнесла исса Вегейрос. — У тебя такие великолепные успехи в учебе, но ты совершенно не умеешь быть женственной, — вздохнула бабушка, — и зачем тебе эти уроки фехтования?

— Потому что вы определили меня в класс для мальчиков, где фехтование является обязательным предметом! — Айрин почти кричала.

— Дитя мое, но разве в качестве исключения…

— А для меня исключений нет, бабушка, не сумею получить высший бал по фехтованию, и Рионар не допустит к выпускным экзаменам. А вы считаете, я там крестиком вышиваю?

Айрин резко развернулась и со слезами на глазах отправилась собирать вещи. Она позволила себе поплакать только на заднем дворе замка, когда уже стемнело, прекрасно зная, что Гивор, ее тренер, никому не расскажет о маленькой слабости юной Вегейрос. Исса Кимора запрещала Айрин быть слабой!

--------------------------------

Айрин ехала верхом, позади кареты, задумчиво глядя на виднеющуюся впереди Академию Светлейших. Вот и все — еще несколько минут и снова кошмар. Кошмар явился быстрее, чем можно было предположить, и она слишком поздно услышала цокот копыт. Оглянувшись, Айрин на секунду замерла — Рионар мчался на черном жеребце, серый ученический костюм на нем сидел лучше, чем на иных мундиры, черные волосы собраны, как всегда, в элегантный хвост. Он скользнул по ней презрительным взглядом и промчался мимо. Айрин с облегчением вздохнула, уже почти поверив в свое спасение, но тут Рионар поставил коня на дыбы, и резко развернув лошадь, направился к ней.

— Кого я вижу, — иронично склонив голову, заговорил Рионар, — вы ли это, мой гадкий утенок?

— Нет, утки пасутся вон в том пруду, — Айрин указала на реку, по берегам которой студенты любили гулять, и попыталась объехать свой черноволосый кошмар, но он не позволил, перегородив ей путь.

— Ммм, исса Вегейрос, вы готовы к последнему году обучения?

— Можете не сомневаться, — ответила девушка, старательно отводя взгляд от его глаз.

— Я не сомневаюсь…

'Не смотри на него, не смотри, ну не надо… — она невольно подняла глаза встретилась с его насмешливым взглядом, — ну и зачем посмотрела, теперь опять кошмары ночью будут сниться.'

— Вы не можете от меня глаз оторвать? — нервно спросила Айрин.

— Просто смотрю на тебя, — вдруг с нескрываемой ненавистью произнес Рионар, — и не могу понять, что изменилось. Хотя… как была отвратительной мелкой букашкой, так и осталась!

Развернув коня, он помчался в Академию, а Айрин Вегейрос гневно смотрела ему вслед.

— Ну, все, я тебе устрою Рионар Дархарз, — прошипела девушка, — будет тебе и букашка, и гадкий утенок, тварь бессердечная!

Она быстро догнала карету, а вскоре они прибыли к зданию женского отделения. Спрыгнув с лошади, Айрин обняла гнедого Сорха, прощаясь с ним на год, и подождав служанок, направилась в спальный корпус. Весело улыбаясь и здороваясь со студентами, исса шла по главной аллее и уже продумывала план мести. Два года она терпела издевательства и постоянные придирки, начала шарахаться от звука его голоса, мечтала провалиться сквозь пол каждый раз, когда он обращал свое неудовольствие на нее. С нее хватит!

По сути Айрин сдружилась со многими студентами, вечера она проводила с девушками, парни помогали ей на переменах и только на уроках, в классе, где царил Рионар Дархарз, вокруг нее всегда была зона отчуждения. Одноклассники хоть и улыбались ей сдержанно, но при темном короле разговаривать с ней не решались.

— Приветствуем вас, исса Айрин, — Лем и Милдор, оба высокие и широкоплечие с радостными улыбками направлялись к ней.

— Рада видеть вас исс Лем, исс Милдор, вы просто чудесным образом преобразились за лето.

Парни загадочно улыбнулись, Лем подхватил черную сумку Айрин, Милдор недовольно покосился на друга, но несколько поразмыслив, предложил девушке руку и счастливо улыбнулся, когда она не отказала.

— Вы невероятно похорошели, исса Айрин, теперь придется разгонять ваших поклонников. — Заговорил Лем.

— Но мы вместе справимся, — тут же поспешил ее успокоить Милдор.

Айрин улыбнулась, впрочем, улыбка ее померкла, стоило вспомнить полный презрения взгляд Рионара.

— А знаете, благородные иссы, я думаю — это будет замечательный учебный год! — произнесла девушка.

— Откуда такая уверенность? — недоверчиво спросил Лем, неоднократно вытирающие ее горькие слезы за прошедшие два года.

— Потому что я более не намерена терпеть нападки этой высокомерной сволочи! — Айрин тряхнула светлыми волосами. — И вообще, по-моему, давно пора уделять время не только учебе.

— Я первый приглашаю тебя на свидание, — тут же заявил Милдор.

— Через мой труп, — Лем выразительно положил ладонь на рукоять шпаги.

— Кстати, да, — загрустила снова Айрин, — кто будет моим спарринг-партнером?

------------------------------

Первое утро занятий встретило ее улыбкой Лема и букетиком цветов. Радостно улыбнувшись, Айрин взяла цветы, поставила их в вазу на столе и повернулась к другу:

— Я готова!

— Ты уверена? — Лем окинул взглядом изящную фигурку, которую весьма обтягивало серое ученическое платье — за прошедшее лето исса Айрин подросла, и весьма заметно подросла. — Волосы стоит собрать, ты так не думаешь?

— Ну, нет, — девушка поправила длинные локоны, присобранные лишь широким обручем, — хоть сегодня я не буду шеей чувствовать его взгляд. Идем.

— Исса Айрин, это первый учебный день, не стоит злить его так сразу.

— Он все равно будет в ярости, чтобы я не сделала, так постоянно происходит! Идем, мы опаздываем.

-------------------------------

Рионар Дархарз стоял у окна и смотрел на бегущую между деревьями парочку блондинов. Совершенно недопустимое поведение для студентов лучшего класса Академии! Взгляд его против воли следил за белокурой девушкой с распущенными волосами… Какая мерзость! Неужели эта малявка посмеет явиться на занятия в таком виде? Маленькая, неуправляемая гордая девчонка — источник его постоянного раздражения. Она везде была в центре внимания, везде находила друзей, она постоянно улыбалась, и это доводило его сильнее всего. За два года ни одной слезинки, ни одного прилюдного извинения. Он намеревался это исправить. Слишком долго он ждал, когда она подрастет, чтобы его поведение не выглядело как издевательство над малолетними. Зато теперь Вегейрос выросла, а значит, и жалеть выскочку уже не стоит.

Айрин Вегейрос вбежала в класс первая, почти вбежала, но, заметив его у окна, тут же остановилась, лицо ее стало непроницаемой маской. Он смотрел в глаза небесного цвета и не мог понять, что же в ней не так. Затем понял и смерил Айрин холодным презрительным взглядом — девчонка не отвела взгляд, она бросала ему вызов, а значит, рискнула играть на равных.

— Вы изменились, исса Айрин, — пренебрежительным тоном произнес Рионар, — кажется, грудь появилась.

— Вы тоже изменились, исс Рионар, — она действительно приняла вызов, — пьянство, оставило неизгладимый след на вашем лице.

Класс замер. Ученики переводили взгляд с холодно-презрительного Рионара, перед которым преклонялись и которого боялись абсолютно все, на удивительно похорошевшую Айрин, которую любили за добрый характер и готовность всегда помочь — редкий студент не списывал у нее домашнее задание.

— Кто-то забывается, — ледяным тоном произнес Рионар.

— Разве? Мне казалось, я ничего не забыла. Как видите, я даже избавилась от розовой ленточки, которая так вас раздражала! — Айрин тряхнула золотистыми кудряшками и величественно проследовала на свое место.

Он хотел уничтожить ее на месте, заставить испуганно замереть перед силой его гнева, но образ белокурого создания, грациозно шествующего между рядами столов, словно заставил темного короля забыть обо всем. Что это с ним? Неужели ему нравится эта пигалица, едва вышедшая из подросткового возраста? Это смешно! Рионар смерил ее еще одним презрительным взглядом, и отправился к своему столу.

-------------------------

— Иссы, выбирайте партнеров! — мастер Оллос сделал несколько выпадов, дожидаясь пока студенты разделяться.

Айрин тяжело вздохнула и опустила защитный шлем. Она по фехтованию была последняя в классе, и не потому что неповоротливая, а потому что самая слабая. Все лето девушка занималась по два часа в день, памятуя о прошлых унизительных уроках, и собиралась преподнести мастеру сюрприз. Вообще занятия фехтованием для девушек были недопустимыми, но ненавистный Рионар, с вежливо-презрительной улыбочкой, продемонстрировал иссу директору требования к студентам Академии Светлейших, и возразить темному королю не смог даже исс Никеринталь. Итог — Айрин Вегейрос в белых тренировочных доспехах с затупленной шпагой в руках!

— Драгоценная исса Айрин, — Рионар, встал напротив нее, — надеюсь, вы не откажетесь стать моим спарринг-партнером на этот год?

Шум вокруг смолк, все с удивлением смотрели на темного короля, с ядовитой ухмылочкой предлагающего подобное самому слабому ученику в классе. Рионар и сам не сумел бы объяснить, зачем ему это понадобилось, но отказать себе в удовольствии унизить Айрин он не смог. Впрочем, темноволосый бог оправдывал себя тем, что в классе девчонка откровенно бросила ему вызов!

— Я не думаю, что это хорошая идея, — чуть запинаясь, ответила девушка, — но если вы настаиваете…

— О, да, — темный король выдал одну из своих маниакально-садистских улыбочек, — я настаиваю. Надо же кому-то показать… где ее место!

Он сделал стойку и опустил забрало защитного шлема. Айрин была рада, что ее лица за сеткой не было видно, потому что в этот самый момент она вспомнила их самый первый бой — тогда Рионар безжалостно гонял ее по кругу, каждый раз при случае, награждая ударом по мягкому месту. От боли и обиды она проревела всю ночь…

— Пожалуй, высеку тебя снова, — безжалостным тоном произнес Рионар, и шепотом добавил, — теперь это будет даже эротично.

Айрин встала в стойку, отчаянно проклиная его последними словами. Выпад и сталь запела. Она ушла от удара, чем вызвала почти восхищенную реплику Рионара:

— Ооо, а маленькая Айрин тренировалась.

— В отличие от некоторых, — она парировала удар, — я не трачу время на беготню за юбками и борьбу с похмельем, — девушка сделала выпад, но не рассчитала длину собственных рук, поэтому была вынуждена уворачиваться.

— Вы тратите время на беготню в юбках, — Рионар со смехом отбил слабую атаку, и с садистским удовольствием, нанес хлесткий удар по ее бедру.

Айрин невольно вскрикнула, и он не понял, почему вдруг окаменел, прислушиваясь к ней, пропуская ее выпад, и едва отбивая в последний миг. Они замерли друг напротив друга в извечном противостоянии… Девушка начала атаку первой, и Рионар был вынужден признать, что ее уровень значительно повысился, но недостаточно для того, чтобы быть с ним на равных. Ложный выпад, отступление и новый удар по ее мягкому месту.

На этот раз он едва различил слабый стон, и вновь почувствовал, как сердце странно сжалось. А затем был вынужден отступать, потому что Айрин дралась исступленно, вкладывая в каждый выпад всю силу, всю решимость. Рионар плавно уходил по кругу, и не пытался нападать. Он смотрел на маленькое чудо в защитных доспехах, и в душе вместо привычной ненависти разливалось какое-то странное тепло.

— Дархарз! — Айрин остановилась, осознав, что он просто отступает, — неужели вы растеряли весь свой блестящий талант?

— Вегейрос, я просто решил отложить на время эпическое избиение младенцев.

— Младенцы имеют способность расти, Дархзарз, — она снова сделала выпад.

— Проверим, — Рионар презрительно усмехнулся, а затем начал стремительно атаковать.

Зазвенела сталь, Айрин с трудом уходила от его выпадов, почти задыхалась от усталости, а Рионар дышал так же, как и во время легкой прогулки и, казалось, не испытывал ни малейшего утомления.

— Сдавайтесь, Вегейрос, — со смехом предложил он.

— И не надейтесь, Дархарз!

— Ммм, вы предпочитаете обморок от усталости? — Рионар в последний момент отвел шпагу и не удержавшись Айрин упала на колени. Он протянул ей руку, насмешливо улыбаясь, — позвольте помочь вам встать, исса Вегейрос.

— Катитесь к проклятым богам, Дархарз, — она поднялась сама, полностью игнорируя его жест помощи. — Продолжим?

— Увы, — он опустил шпагу и, повернувшись к мастеру Оллос, громко произнес, — наш бой завершен, разрешите покинуть урок?

— Я сказала — мы продолжаем! — Айрин подняла шпагу, встала позу.

— А я сказал, достаточно! — Рионар снял шлем, усмехнулся. — Не хочу портить свою репутацию, досадным избиением одного конкретного младенца с наивным синими глазами! Возможно, я все же назначу вас своим партнером, знаете ли, как-то приятно, когда твой противник столь эротично стонет. — И уже безжалостным тоном добавил. — Тренироваться лучше нужно, исса Айрин, все же вы в сильнейшем классе нашего учебного заведения для избранных.

С этими словами Рионар Дархарз покинул класс фехтования, невозмутимый и великолепный, как и всегда. Едва дверь за темным королем захлопнулась, Айрин, привалившись к стене, попыталась отдышаться, но в итоге была вынуждена сесть, потому что переутомленные ноги ее не слушались.

— Ненавижу, — прошептала девушка, и Лем, который подошел к ней, понимающе хмыкнул:

— Он еще нормально с тобой, обычно от него без шрамов никто не уходит. Что поделаешь — Дархарз первая шпага Академии.

— Он первая сволочь Академии, — зло прошептала Айрин. — Я ему еще устрою танец стали… — и тут в светловолосую головку пришла замечательная идея, — Лем, а почему нас не обучают танцам? В остальных корпусах это обязательный предмет.

Юноша замялся:

— Ну, наверное, дело в том, что мы будущие политики, танцы не сильная наша сторона.

Айрин сделала глубокий вдох и поднялась — план мести созрел мгновенно!

------------------------------------

— Исс Никеринталь, в уставе четко прописаны обязательные предметы Академии, и обучение придворным танцам среди них!

Разговор проходил в отделанном красным деревом, кабинете директора Академии Светлейших. Сам исс Никеринталь с некоторым изумлением смотрел на юную иссу Вегейрос:

'Подросла, — задумчиво размышлял директор, — действительно на солнечную принцессу похожа, не зря ее так студенты называют, только этот огонь ненависти к Дархарзу, кажется, разгорелся с новой силой. Эх, дожить бы до конца года и избавится от этих двоих…'

— Исса Вегейрос, — устало произнес директор, — я понимаю, что придворные танцы обязательный предмет для студентов Академии, но для вашего корпуса было сделано исключение и я…

— Исс Никеринталь, — Айрин заговорила с коварной усмешкой, которая придала ее глазам какой-то магический отблеск, — для меня исключений не было, когда вы заставили меня, девушку из благородного рода, упражняться со шпагой!

О да, директор помнил тот разговор два года назад, когда с этим же уставом в его кабинете насмешливо улыбаясь, сидел Рионар Дархарз. Похоже, правила игры менялись, и он не мог не признать, что был восхищен настойчивым требованием Айрин Вегейрос.

— Вы победили, — он проследил, как ее вежливая улыбка на несколько мгновений становится злорадной, затем возвращается к исходному состоянию, — уверен, что юношам понравятся совместные уроки с выпускным классом иссы Агариды.

Айрин просияла — именно в выпускном классе женского корпуса обучалась Миэн и ее подруги, а значит и ее идею они поддержат.

— Благодарю, исс Никеринталь, — почти пропела Айрин, одаривая директора обворожительной улыбкой, — уверена уроки танцев будут по душе всем моим одноклассникам! — с этими словами она поклонилась и покинула кабинет директора.

— Уверен, что некоторым весьма самоуверенным, это не слишком понравится, — вслед ей прошептал исс Никеринталь.

--------------------------------

Рионар о введении нового предмета был уведомлено на собрании студенческого совета, и эта новость заставила внешне равнодушного темного короля яростно раздумывать, зачем ей это понадобилось. В том, что инициатором введения уроков танцев была именно Вегейрос, он не сомневался ни на секунду — она была единственной студенткой, естественно кроме него, к мнению которой директор мог прислушаться. Неприятным известием стало и время уроков — в 11 часов, время, когда он занимался онтарийским, стремясь подтянуть свои знания до уровня Айрин, говорящей на иностранном языке, как на своем родном.

Фактически Дархарз был бы рад получить в качестве преподавателя саму Айрин, ибо ее умение обучать было известно во всей Академии, и под ее руководством даже Лем и Ванто подтянули свои баллы до уровня отличников. Но, увы, исса Вегейрос негативно отнеслась к предложению Дархарза заниматься вдвоем после уроков… крайне негативно, послав его в итоге к проклятым богам. При воспоминании об этом разговоре Рионара охватывала холодная ярость — она была первой, кто посмел отказать!

------------------------------------

Спустя три дня студенты лучшего класса Академии терпеливо ожидали своих партнерш по танцам. Айрин, стоящая чуть в отдалении, невольно рассматривала одноклассников — все как один копировали Рионара, изображая на лице смертельную скуку и скрывая заинтересованный блеск в глазах. Сам Дархарз не изображал, ему действительно было скучно, потому что в отличие от одноклассников, трепета от возможности сжать партнершу в танце он не испытывал. Он и так сжимал их в огромном количестве, и о его победах на любовном фронте шептались все.

'Ну, Дархарз, сегодня ты получишь' — с предвкушением подумала Айрин, переступая туфельками с острыми каблучками, и украдкой разглядывая своего врага.

'И что же ты задумала, синеглазое недоразумение? — размышлял Рионар, из-под полуприкрытых век разглядывая ее торжествующую ухмылочку, проскальзывающую на лице каждый раз, когда она искренне полагала, что он не увидит. — Маленькая интриганка.'

Дверь открылась, в танцевальный класс вошли Миэн и ее одноклассницы, все как одна смущенные и с хитрыми усмешками.

— Благородные иссы, — учитель танцев мастер Литорн вышел на середину класса, — с сегодняшнего дня у нас будут совместные уроки, я предлагаю девушкам выбрать партнеров, с которыми они будут танцевать до конца года.

Рионар почувствовал странное ощущение торжества, когда после слов преподавателя Айрин направилась в его сторону. Секунда… другая… она останавливается напротив него, смотрит в черные, чуть заинтересованные глаза… и проходит мимо, становясь напротив Лема. Бешенство вспыхнуло в его глазах, чтобы тут же смениться презрительным ледяным выражением. К Рионару подходит Дориана, низенькая полненькая рыжеватая хохотушка, и приседает в реверансе, под пристальными взглядами всех учениц женского корпуса. Для того, чтобы танцевать с ней Дархарзу пришлось бы согнуться!

'Как глупо, — мгновенно успокоившись, подумал Рионар, — интересно, сколько же они думали над этим банальным розыгрышем?'

— Мастер Литорн, — Дархарз плавно обошел Дориану, словно и не заметив, вспыхнувшее от унижения лицо девушки, — полагаю, как лучшему студенту Академии, искусство танца мне следует постигать с лучшей студенткой нашего учебного заведения. Вы со мной согласны?

— Исс Дархарз, — учитель танцев впервые сталкивался с подобным, так как право выбирать партнеров всегда предоставлялось студенткам, и студенты всегда подчинялись этому правилу. — Боюсь, выбор партнера по танцу вам не принадлежит, но если исса Айрин согласится…

— Нет, — тут же ответила Айрин, — и что-то мне подсказывает, что здесь только исса Дориана согласна стать вашим партнером.

Она улыбнулась столь торжествующе, что и замысел и договоренности тут же стали понятны каждому. Рионар слышал вздохи и перешептывания, видел коварные улыбки девушек и усмехнулся:

— Исса Дориана, я буду счастлив стать вашим партнером на уроках танцев, — неотрывно глядя в синие глаза Айрин, равнодушно произнес Рионар, — а удовольствие от общения с лучшей студенткой Академии, я перенесу исключительно на уроки фехтования. — Он искренне насладился тем, как сияющая улыбка солнечной принцессы померкла, — В конце концов, младенцы действительно имеют свойство расти!

— Я согласна на уроки танцев, — тут же произнесла Айрин, кивнула повеселевшей Дориане, подойдя к Рионару присела в реверансе и тихо прошептала, — но вы об этом еще пожалеете!

Менуэт они протанцевали великолепно. Впервые Дархарз танцевал с партнершей, которая словно чувствовала его самого, подчиняясь малейшему движению, и танец доставил ему истинное удовольствие. Рионар не раз ловил восхищенные взгляды студентов, но едва пришло время вальса на лице солнечной появилось коварное выражение, несколько подпортив ощущение и от танца и от того, что он впервые держал ее в объятиях.

— Должна признать, исс Дархар, урок фехтования с вами, причинил мне массу неудобств, — невинно заметила девушка.

— Не удивлен, — равнодушно ответил Рионар, успешно скрывая тот факт, что близость иссы Вегейрос несколько волновала его, заставляя отвлекаться от танцевальных па, на мысли о строении ее тела, и мысли эти были далеки от уроков анатомии.

— Вынуждена даже признать, что это было весьма болезненно для меня, — Айрин отсчитывала ритм, раз, два три, раз, два, три, раз, два, на три она ощутимо наступила на его ногу острым каблучком. Поймав взбешенный взгляд, доверительно прошептала. — Как вам мои туфельки для танцев? Менее острые, чем шпага, но тоже весьма хороши, не правда ли?

С этими словами она снова наступила на его ногу, даже не заботясь о том, чтобы это выглядело случайным.

— Интересно, — прошептала Айрин, — избиение наглых самоуверенных студентов плохо скажется на моей репутации?

От очередного мстительного удара каблучком, Рионар убрал ногу и естественно сбился с ритма.

— А я предполагал, что подобная опасность грозит мне лишь со стороны весьма тучной иссы Дорианы! — ледяным тоном заявил Рионар, возвращаясь в ритм танца, и практически не слыша мелодии, потому, что она смеялась! Тихо и истерично хохотала, уткнувшись в его плечо и едва переставляя ноги.

Он уверенно вел в танце, ожидая прекращения неконтролируемого хохота:

— Могу я узнать повод для веселья? — язвительно вопросил темный король.

Айрин всхлипнула от смеха, пытаясь успокоиться, затем подняла на него сияющие синие глаза и с обворожительной улыбкой произнесла:

— Мы ни на секунду не сомневались, что от Дорианы вы откажетесь, но это был единственный способ заставить вас прилюдно сместить меня с далеко не почетной должности вашего спарринг-партнера. И, исс Рионар, как же просто оказывается вас провести, если знать с какой стороны подойти к решению данного вопроса! — с этими словами Айрин снова 'случайно' наступила ему на ногу.

Торжественность момента несколько подпортило равнодушное выражение его лица, но все, же яростный блеск в глазах она заметила.

— Должен признать, — с ледяной надменностью произнес Рионар, — танец с вами это удовольствие на грани боли. Пожалуй, я рад введению в программу обучения данного предмета… Все же возможность 'случайно' уронить вас, того стоит.

С этими словами Рионар резко убрал ладонь с ее талии, к его удивлению Айрин на ногах удержалась, и с садистским удовольствием наступила на его правую ногу, намереваясь довершить еще и левой, но Дархарз стремительно отошел, закрутил ее в головокружительном па и оказался сзади, обняв уже двумя руками.

— Исс Дархарз, — послышался окрик мастера Литорна, — это вальс, а не танго! Вы получаете низший бал!

Все еще находящаяся в кольце его рук, Айрин подняла голову и встретилась с напряженным взглядом:

— И вот так, будет каждый раз, когда вы вынудите преподавателя по фехтованию выставить мне бал ниже собственного, — ее коварная усмешка и мстительный блеск в глазах завораживали. — Впрочем, я всегда могу согласиться на маленькое исключение — для меня это будет конец урокам фехтования, а для вас конец урокам танцев.

Темноволосый бог смотрел на запрокинутое розовое личико, на изящный овал лица, на сияющие синие глаза, на нежные губы и резко ощутил вспыхнувшее, отозвавшееся болью внизу живота желание. Наслаждение на грани боли! Чувства, которых он не ожидал от себя!

— Я не откажусь от удовольствия, обнимать ваше худосочное тельце, исса Айрин, — с ледяным презрением прошептал Рионар, — ведь каждый раз, когда я прикасаюсь к вам, вспоминаю, насколько вы ничтожны!

Торжествующая улыбка на ее губах сменилась дерзкой:

— Каждый вечер я засыпаю с мыслью, что лицезреть ваше ненавистное лицо мне осталось лишь год! Поверьте, я буду просто счастлива, избавиться от вашего неприятного во всех отношениях общества!

Уязвленный этими словами Рионар, так и не сумел ответить, остаток урока размышляя над тем, почему же ее слова стали для него столь неприятным открытием.

------------------------------------------

Первый урок второй недели занятий прошел как всегда в бесплотных попытках Айрин доказать, что она умнее Рионара. Но к любому ответу девушки темноволосый бог мог добавить еще массу информации. Учителя давно смирились с тем, что два лучших студента постоянно враждуют, но сражаются только в интеллектуальной плоскости, заставляя преподавателей и самих просиживать над учебниками перед каждыми уроком, дабы не отставать от чрезмерно активных студентов. В классе никогда не было перепалок, здесь всегда царила идеальная дисциплина, но стоило вызвать для ответа Айрин, как Рионар с неизменной презрительной усмешкой добавлял информации к ее идеальному ответу. А стоило вызвать Рионара, как уже Айрин находила, что добавить к его ответу. В итоге высший бал получали оба, но от преподавателей не укрылись полные ненависти взгляды, которые эти студенты бросали друг на друга. Увы, несмотря ни на что учителям было строго запрещено вмешиваться в дела класса, ибо каждый знал к чему стремиться Рионар Дархарз, и никто не хотел навлечь на себя гнев будущего политика.

В тот день, едва закончился первый урок, Айрин вышла из класса — она почти задыхалась в этой атмосфере ненависти и строгого порядка. Выйдя в коридор, девушка подошла к окнам и присела на край подоконника.

— Исса Айрин, — к ней тут же подошел Борин из параллельного класса, где обучали будущих военачальников, — как вы похорошели, вы просто сказочно красивы, мой ангел.

Она улыбнулась, начала расспрашивать, как он провел лето, как поживают его родственники. Борин умел рассказывать забавные истории и вскоре она уже весело смеялась, а вокруг них собралась толпа студентов. Айрин всех уже знала и не раз они устраивали такие веселые посиделки, но это происходило всегда после уроков, и только если все знали, что Рионар Дархарз покинул Академию.

'Что это? Безумие, которому поддались все? — невольно подумала Айрин, и рассмеялась над очередной шуткой Лема, — это же перемена, он же услышит. Или они забыли?'

--------------------------------

Рионар сидел, закинув ногу на ногу, и лениво просматривал учебник философии, когда его слуха коснулся веселый, заливистый смех. Он даже не сомневался, кто ведет себя столь неподобающим образом! Она решила бросить вызов! Ему! Мало ей уроков танцев! Он стиснул книгу, почти разрывая ее. Эти тупые преподаватели все никак не отчисляют девчонку, заявляя, что не могут отчислить вторую по успеваемости студентку Академии, и в отношении иссы Айрин у него были связаны руки. Зато с остальными он разберется!

Резко поднявшись, Рионар вышел в коридор — она сидела на подоконнике, смешно болтая ногами и хохотала в голос над глупостями толпы студентов, не замечая, что эти фигляры устроили балаган исключительно ради того, чтобы привлечь ее внимание. Она не могла не видеть, как они пожирают ее глазами! Хотя нет, как раз именно она может думать, что они просто так толпами крутятся вокруг ее красивой фигурки! Иногда ее наивность раздражала… Впрочем, он лгал самому себе — ее наивность его всегда раздражала!

--------------------------------

Айрин заметила его первой, и по маниакально-жестокой усмешке поняла, что сейчас начнется. Шаг Рионара, и коридоры стремительно пустеют, еще шаг, и самые крайние члены их веселого сообщества замечают поступь темноволосого короля. Сигнал тревоги в виде бледнеющих лиц и оборванного смеха, тут же вынудил всех вспомнить о самых неотложных делах. Ее свита разбегалась, оставляя солнечную принцессу на растерзание безжалостному темному королю.

Вот только Лем и Борин остались стоять рядом с ней, бледные, но какие-то непреклонные. И это странное поведение друзей несколько удивило Айрин. Убийственный взгляд Дархарза на Борина, и тот, шепча бессвязные извинения, поспешно удаляется прочь. Зато Лем, хоть и пошатнулся от страха, но взгляд выдержал, на губах Рионара жестокая усмешка медленно превратилась в садистскую:

— Нилем Ридзо, у вас в прошлом году были великолепные результаты в фехтовании, надеюсь, в этом году вы не откажитесь стать моим спарринг-партнером?

Лем пошатнулся — стать партнером по урокам фехтования с лучшей шпагой академии, все равно, что подписать согласие на дополнительные шрамы и увечья.

— Боюсь, что мое мастерство не настолько высоко, — промямлил светловолосый юноша, — простите, я должен идти.

Не глядя на бледную Айрин, Лем быстро ретировался в класс.

— Исса Вегейрос, — голос Дархарза был способен заморозить горную реку, — Смех. В учебном. Корпусе. Недопустим!

Он словно втаптывал ее в грязь с каждым словом. И это ему она собиралась дать отпор?! Кривя губы в насмешливой ухмылке, Рионар продолжил:

— Развлекаться и хохотать можно во внеучебное время, а здесь не балаган, здесь Академия Светлейших! Вам все понятно?

Айрин смотрела на него, чуть сузив глаза и мечтала располосовать это холодное лицо ногтями, чтобы, наконец, снять с него маску ледяного равнодушия и превосходства!

— Я задал вопрос! — холодно напомнил глава ученического совета.

— Я… поняла, — пролепетала девушка, стараясь не показать свой страх.

— Я рад! — Рионар Дархарз с ненавистью смотрел на нее.

— Заметно! — не сдержалась Айрин.

— И что же вы заметили? — прошипел темный король, медленно наклоняясь к ней и вынуждая девушку отпрянуть.

— Что вы рады портить мне жизнь! — шепотом ответила Айрин, потому что едва его лицо оказалось так близко, голос предательски пропал, а все тело охватила странная дрожь.

— Действительно, — на красивых губах заиграла презрительная ухмылка, — я действительно рад, когда ваш отвратительный смех, не отвлекает меня от учебника!

Отчетливо произнося каждое слово, он наклонялся к ней все ближе, отперевшись руками о подоконник, и сам не мог понять, почему так хочется наклониться еще ближе, чтобы почти коснуться ее лица. Айрин отступать было некуда, а спиной она уже упиралась в стекло, и эта близость темного короля ее пугала и вместе с тем волновала, принеся какое-то странное новое чувство.

— Что еще вам кажется отвратительным во мне? — с плохо скрываемой яростью спросила Айрин.

Он усмехнулся, двумя длинными пальцами с показным отвращением приподнял один из ее вьющихся локонов:

— Помимо этих мерзких волос, которые гораздо больше подошли бы пастушке, чем аристократке из известного рода, отвратительных рыбьих глаз и несуразно тонкой шеи? — На секунду в его черных глазах вспыхнуло нечто странное, что сделало его лицо завораживающе прекрасным, но в следующую секунду вновь появилось выражение ледяного презрения, и он вынес окончательный вердикт: — В вас все отвратительно, Вегейрос, но отвратительнее всего, ваше желание выставить себя напоказ!

Лицо девушки вспыхнуло:

— На что вы намекаете, Дархарз?

— Я не намекаю… — он вновь приблизился к ней, почти касаясь ее маленького, чуть вздернутого носика, придававшего личику Айрин выражение детской наивности, — я открыто говорю, что вы позволяете себе флиртовать, как дешевая кокетка!

Ее яростные сузившие глаза, в которых теперь полыхало бешенство, вызвали в нем странное чувство, тут же задавленное железной силой воли, и Рионар нехотя позволил Айрин спрыгнуть с подоконника. Девушка сделала шаг назад и ледяным тоном ответила:

— Не стоит обо всех судить по себе!

— Разве? — теперь на подоконник присел он, с ленивым раздражением осматривая Айрин. — Вегейрос, неужели вы искренне полагаете, что все эти слащавые болваны, находятся рядом исключительно из желания послушать ваш серебристый смех?

— Нет, об этом я и не помышляла, — она гордо вскинула подбородок, с ненавистью глядя в его черные глаза. — А вы не задумывались о том, что рядом со мной студенты Башни стараются забыть о гнетущей атмосфере создаваемой вашим присутствием, Дархарз!

— Вот как? — выдержав паузу, с ледяной насмешкой он продолжил, — Солнечная принцесса все еще надеется воцариться в башне и всей Академии? Стремление достойное восхищения, однако, методы… Вегейрос, это же придется… практически со всеми… — Рионар обладал отточенным умением произносить слова с двусмысленными паузами, придавая им иной, извращенный смысл.

— Как я уже сказала… но видимо ваша память далека от идеальной… Не стоит судить обо всех, по собственной персоне… — Айрин за два года переняла это умение — говоря недоговаривать.

— Бросаешь мне вызов, а, Вегейрос? — неожиданно подмигнув, поинтересовался Рионар став на мгновение почти нормальным.

Она несколько секунд взирала на прекрасное лицо темного короля, на котором впервые видела человеческие эмоции, и завороженная этим зрелищем невольно кивнула в ответ.

— Как я и полагал, все до банального просто и сводится к борьбе за власть в Академии Светлейших. — Плавным, хищным движением Дархарз поднялся, окатив Айрин волной ледяного презрения, — Вегейрос, надеюсь, вы готовы к борьбе без правил?

С этими словами Рионар прошествовал в класс. Едва он скрылся в дверях, к Айрин подошел Милдор.

— Я вот тут подумала, — шепотом заговорила девушка, — мы не боимся того, что кажется нам смешным… А единственное место, где Рионар не появляется, это общая столовая…

Ночью, забыв про подготовку контрольной и используя листы, предназначенные для уроков живописи, Айрин вдохновенно рисовала красками. К часу ночи шедевр был готов. Девушка еще раз посмотрела на композицию: Рионар в лесу. Она изобразила его в центре картины, посреди полянки. Темный король Академии стоял в своем идеальном ученическом костюме, в руках его была трость, с которой капали капельки крови. А дальше ее буйная фантазия разыгралась вовсю: впереди по дорожке бежал испуганный кролик, над ним красовались слова 'Спасайтесь! Кровавый король идет!'. В левом углу картины испуганные лани мчались прочь от волков, она сумела передать в рисунке стремительный бег, от Рионара к ланям тянулись слова: 'Не сметь бегать в учебное время!'. К волкам тянулись слова: 'Где ваше рвение? Почему бежим так слабо? Вас ждет наказание!'. В левом углу тигр поедал оленя, выражение на измученной морде травоядного было умоляющим, она сама смахнула слезу, пока дорисовывала. От Рионара к оленю потянулись слова: 'Крик. В учебном. Корпусе. Недопустим!'.

Едва закончив, она долго любовалась шедевром, уже зная, где и когда его повесит. Утром Лем зашел за ней, но на стук в комнате никто не ответил.

— Она уже ушла, — кареглазая блондинка выглянула из соседней комнаты, — просила передать тебе, что сама дойдет до класса.

Лем задумчиво пожал плечами, поблагодарил иссу, и направился в Башню. Когда он вошел, в классе были все, кроме его белокурой подруги. Рионар смерил его холодным взглядом и хищно поинтересовался:

— Исса Вегейрос коротает утро с кем-то другим? Ночь, похоже, она тоже провела не с вами?

Парень вспыхнул, но ответить побоялся — слишком хорошо все знали, что Рионар обид и даже намека на дерзость не прощает никому… кроме Вегейрос.

Айрин появилась после второго звонка, было заметно, что девушка бежала, и сейчас едва сдерживала дыхание, стараясь придать себе тот холодно-отрешенный вид, который принято было соблюдать при Рионаре Дархарзе. Вежливо поздоровавшись с иссами, она прошла на место и начала доставать учебники. Сегодня у нее даже были собраны волосы и завязаны серой ленточкой, в тон к ученическому платью.

Рионар с усмешкой смотрел на ее тонкую шею. Он привык за эти два года взирать на это хлипкое нечто, не раз представляя себе, как подойдет, сожмет ее шею пальцами, заставив страх появиться, наконец, в синих глазах. Айрин, словно почувствовав его взгляд, обернулась и торжествующе улыбнулась. В ледяном взгляде Рионара появился интерес, но продолжать юная исса не стала и просто села на свое место, погрузившись в учебник.

Четыре урока тянулись для него тоскливо и серо — к удивлению Рионара Айрин сегодня не рвалась отвечать, и вместо этого старательно читала учебники, или решала задачи. Учителя тоже отметили это странное спокойствие, и впервые за два года провели уроки спокойно, не думая о том, что эта пара неугомонных студентов начнет сейчас давать ответы, которые и не все учителя и знали.

Едва прозвенел звонок, Айрин поднялась первая, начала собирать учебники и вдруг не удержавшись, снова посмотрела на своего врага. Рионар мог поклясться, что она что-то задумала, по ее лицу это можно было легко прочитать. Впервые за шесть лет обучения, темный король решил задержаться в академии после уроков, благо и повод был — после трех часов Дархарз должен был присутствовать на Студенческом совете.

Он дождался пока Айрин выйдет из класса, и двинулся следом, невольно следя взглядом за ее легкой стремительной походкой. А в Академии что-то изменилось! Презрительно наблюдая из-под полу прикрытых век за возней студентов, Рионар заметил, что на него стараются не смотреть. И в то же время отовсюду слышались смешки, прекращающиеся при его появлении. Присмотревшись к хихикающим Дархарз заметил, что у некоторых поблескивали подбородки — не оставалось сомнений, что они возвращаются из столовой. Значит ответ на ее необычное поведение, стоит искать именно там. Король направился осматривать владения, в которых еще не бывал ни разу…

----------------------

Айрин наслаждалась! Вегейрос сидела со стаканом сока и просто наслаждалась! Ее картина имела ошеломляющий успех, и стоила потраченного времени! Она стоила двух лет унижений и страха! А самое главное — Рионар никогда ее не увидит! И это радовало сердце гораздо больше ошеломительного успеха. Девушка впервые почувствовала себя зрителем в театре, пьесу для которого она написала сама. Когда же к картине подошел сам директор Никеринталь, усмехнулся и не стал ее срывать, на губах Айрин появилась победная улыбка, но она тут же, вновь заставила лицо принять скучающее выражение. И никто! Никто из толпы студентов и преподавателей, которые откровенно хохотали над картиной, не знал, что это нарисовала Айрин!

— Ох, как ты рискуешь, — Милдор подошел и сел за ее столик, — ты представляешь, что он с тобой сделает, когда узнает?

— Если узнает, — торжествующе улыбнулась Айрин, — Рионар Дархарз не посещает столовую, или ты забыл? Темный король никогда не…

Айрин оборвала речь на полуслове, потому что на пороге столовой стоял Рионар собственной персоной. Стоит ли говорить, что народ из столовой начал выходить торопливым шагом, оставив недоеденные обеды.

— Бежим, — прошептал Милдор подскакивая.

Но Вегейрос сидела не в силах пошевелиться, потому что Рионар Дархарз не отрываясь, смотрел именно на нее, идеально олицетворяя взгляд удава на кролика.

'Что же я наделала, — испуганно пронеслось в голове, — он же меня убьет… Нет, не убьет. На дуэль он меня вызвать не может, из Академии отчислить тоже… Тогда почему мне так страшно?!'

В опустевшей столовой остались только Рионар и Айрин, остальные топтались у дверей, ожидая расправы. Темный король медленно подошел к ее картине, несколько секунд смотрел так, словно впервые видел нечто невероятно скучное, затем повернулся к девушке:

— Вегейрос, потрудитесь снять свое художество!

Его взгляд замораживал на месте, с таким презрением он еще не смотрел ни разу. Наверное, именно это презрение вынудило ее сказать:

— Нет!

Рионар смерил ее безжалостным взглядом, и ехидно произнес:

— Я не расслышал ваш ответ, голосок внезапно пропал?

— Я. Сказала. Нет! — Айрин вскочила, и теперь стоя с замиранием сердца, смотрела, как он медленно к ней приближается.

— Исса Айрин Вегейрос, я не прошу дважды!

— И не надо! — почти закричала Айрин, надеясь, что он, наконец, остановится и перестанет неотвратимо идти на нее. — И ничего вы мне не сделаете, Дархарз! — она сама поразилась своей смелости. — Я вторая по успеваемости в Академии, так что исключить меня вы не в силах. И я не мужчина, поэтому дуэли с вами так же могу не опасаться!

— Вот как? — он вплотную подошел к ней и только теперь понял насколько исса Айрин ниже его ростом — даже до подбородка не достает, а эта ее задранная вверх мордашка была крайне забавной. И все же в глазах, синих бездонных глазах он впервые разглядел страх, значит, она боится. — Исса Айрин, вы правы… но не во всем… — с угрозой прошептал темный король, — Вы сами снимете свою мазню и принесете ее мне до заката… Я буду ожидать вас в библиотеке.

— Не дождетесь! — заявила Айрин, мучительно сдерживаясь, чтобы не отбежать от этого опасного, как змея человека.

Он не ответил, но на губах появилась насмешливая полуулыбка, развернувшись, Рионар вышел из столовой. Если бы он обернулся, увидел бы, как смертельно бледная девушка опускается на стул, стараясь унять дрожь в руках. Но у него были несколько иные планы, о которых она должна будет узнать позже…

---------------------------

— Благородные иссы, — Рионар поднялся, и все подобострастно замолчали, внимая председателю Студенческого совета, — очень печально начинать наше первое заседание в этом году с отчисления нерадивых учеников. — Дархарз откровенно покривил душой, именно с отчисления они всегда и начинали. — Но, увы! Нилем Ридзо по моим данным значительно испортил свой бал в прошлом году, на повестку дня выносится вопрос о переводе студента из лучшего класса Академии, в параллельную группу. Кто против?

Против его мнения не решился высказаться никто! Победная ухмылка на лице темного короля, мгновенно сменилась обычным лениво-отрешенным видом. Он ни на мгновение не сомневался в том, что она придет!

-------------------------------

Айрин долго ждала Лема в саду. Вокруг нее были подруги, которые вслед за ней повторяли имена и даты по истории, готовясь к очередной контрольной, а Лем все не появлялся. Глядя на опускающееся солнце, Айрин подумала, что низачто не пойдет сегодня в библиотеку, пусть даже и нужно было взять книгу по логике.

Затем заметила бледного Милдора и, бросив учебник, побежала навстречу:

— Что? Говори сразу!

— Сегодня был ученический совет, Лема переводят из нашего класса…

Айрин больше не слушала, она уже мчалась в столовую. Сорвав плакат на глазах у изумленных студентов, девушка бросилась в Башню, с ужасом глядя на солнце — оно уже коснулось горизонта, а бежать еще минут пятнадцать.

Солнечная принцесса влетела в библиотеку, когда солнце еще не успело скрыться за горизонтом. Дархарз был там. Сидел окруженный своими стоящими прихлебателями, а в самой библиотеке было полно народу. Айрин и не сомневалась, что все они ждут представления, которое им, несомненно, обещал темный король!

Даже не поправляя растрепавшихся волос, Айрин не отрывая взгляда от презрительных черных глаз, подошла к Рионару:

— Вы выиграли! — она положила свернутый плакат на стол перед ним, — я приношу свои извинения, надеюсь, теперь инцидент исчерпан?

— Вполне, — он усмехнулся и вынес вердикт: — жалкая гусыня!

Сдержалась Айрин с большим трудом. Только мысли о Леме не позволяли сейчас расцарапать наглое лицо этого чудовища.

— И Лем будет продолжать обучение в нашем классе? — спокойно спросила девушка.

— Нилем Ридзо? Причем здесь это позорное недоразумение? Или вы решили?.. О боги, Вегейрос, мое решение в отношении Нилема Ридзо не имеет никакого отношения к нашему с вами маленькому казусу!

Он нагло ухмылялся ей в лицо, совершенно уверенный в своей безнаказанности и Айрин сорвалась:

— Говорят, мужчины не терпят ультиматумов, история дипломатии тому наглядное доказательство, но если Нилем Ридзо не вернется в наш класс до конца недели, я превращу ваше королевство, темный король, в настоящий хаос! — Она указала на плакат. — И это только начало!

Дархарз усмехнулся, в своем обычном пренебрежительно-высокомерном стиле, и чуть подавшись вперед, спокойно произнес:

— А друзей у вас много, Вегейрос, задумайтесь об этом!

Айрин вздрогнула, с ненавистью посмотрела на него, и прошептала:

— Ваши условия?

В его глазах черных вспыхнуло торжество:

— Я слышал у вас выдающиеся способности в обучении окружающих, — похоже, он знал, что она помогает многим студентам, — а я значительно отстал в изучении онтарийского… От вас отстал… Но если вы согласитесь два раза в неделю заниматься со мной в библиотеке, я готов пересмотреть свое отношение… к вашим друзьям… — торжествующе закончил Рионар.

Онтарийский был единственным предмет, по которому Айрин была первой в классе, а не на уровне с ним. И что-то подсказывало девушке, что он изберет именно те два дня в неделю, в которые она занималась живописью.

— Я согласна на ваши условия, — глухо ответила Айрин и развернувшись, резко вышла, вслух проклиная Рионара самыми страшными проклятиями.

------------------------------

Вечером в ее комнату постучался Лем, долго мялся на пороге, потом протянул свой платок, заметив мокрые глаза.

— Я с тобой ходить буду, — упрямо заявил юноша, — наедине вы не останетесь!

Она попыталась ответить, но тут в коридоре раздался звук шагов и Лем быстро исчез в полумраке — после заката парням было запрещено появляться в женском корпусе.

------------------------------

На следующий день, не скрывающий торжества Рионар, положил на ее стол расписание их совместных занятий — как она и предполагала, про любимые уроки живописи теперь можно было забыть. С вежливой улыбкой темный король сообщил, что ждет ее сегодня сразу после окончания занятий. Айрин сумела ответить, что так же с нетерпением ожидает момента совместного обучения и встретилась глазами с входившим в класс Лемом. Его благодарный взгляд стоил ее предстоящих мучений.

После окончания уроков, Айрин поплелась в библиотеку, сопровождаемая сочувственными взглядами. И откуда все всё знают?

Рионар выбрал самый дальний столик, между стеллажами древних книг, Айрин знала, что студентов в эту часть библиотеки обычно не допускают, но это, же Рионар Дархарз — ему все можно!

— Приветствую не благородного исса Дархарза, — она села на пустой стул, начала доставать тетради и учебник, — мы начнем с глаголов, именно с ними у вас возникли сложности, насколько я успела заметить на уроках мастера Олдара. Вы готовы?

Черные глаза утратили вдруг холодную скованность, он окинул ее заинтересованным взглядом, и Айрин была уверена, что Рионар готовит очередную подлость:

— Айрииин, — почти промурлыкал он, как-то по особому произнося ее имя, — раз уж нам предстоит много времени провести вдвоем, я полагаю, стоит перевести наше общение в другую плоскость и перейти на 'ты'.

Темный король даже не сомневался в своем великолепии, слишком часто получая любовь женщин за один божественный взгляд, но реакция иссы Вегейрос удивила:

— Вы готовы, Дархарз? Доставайте тетрадь! — ледяным, полным презрения тоном произнесла Айрин, идеально копируя его собственную манеру общения.

Она всегда умела довести его до бешенства! Вот и сейчас, едва он собирался подать ей руку и перевести на сторону реки, где находились его друзья, как девчонка отвергла его! Глупая гусыня!

— Как пожелаете, Вегейрос, — холодно ответил он.

— И раз уж мы будем совершенствовать ваш онтарийский, отныне разговаривать будем только на нем. — Айрин ненавидела это превосходство, мелькавшее в красивых чертах лица, этот презрительный взгляд, эту ухмылку, поэтому и не упустила возможности покомандовать.

Через месяц их активных занятий, все в библиотеке включая библиотекарей, привыкли к холодным, отрывистым фразам онтарийского, а мастер Олдар понял, что ему нечему больше научить этих двух непримиримых врагов, да и произношение у Рионара стало значительно лучше, чем у преподавателя. К досаде Айрин, темный король не пожелал прекратить занятия, и теперь они превратили эти уроки в словесную дуэль на онтарийском, которой могли позавидовать и носители языка.

Вот только после этих занятий Айрин с трудом доходила до своей комнаты и долго плакала приглушив рыдания подушкой, а Рионар мчался на лошади с безумной скоростью, не щадя животное. Но никто в Академии не подумал и намекнуть на какие-то отношения между парочкой студентов, до ночи просиживающих в библиотеке — слишком многие знали, как темный король и солнечная принцесса ненавидят друг друга.

Но всему суждено было измениться в теплый осенний вечер….

---------------------------------

— Рио, — Дос Верси сидел на корточках перед темным королем и продолжал выспрашивать, — неужели ни одного отказа?

Дархарз лениво пожал плечами, не видя смысла подтверждать очевидное. Свита темного короля с восхищением смотрела на своего кумира — в его словах не сомневался никто.

— С женщинами всегда просто, — темноволосый бог откинул прядь волос грациозным движением головы, — достаточно лишь взгляда, иногда загадочной полуулыбки и любая согласна стать твоей. Сначала это интересно, затем включается спортивный интерес, потом становится скучно… Женщины подобны бабочкам однодневкам — внешне разные, но суть одна и век их любви короток, как день…

Они сидели возле раскидистого дерева, рядом шумели прогуливающиеся студенты, возле огромного дуба стояла группка студенток, и, судя по заливистому смеху, который он всей душой ненавидел, наглая девчонка была там. Впрочем, рядом с кем еще может собираться такая толпа, и столь неприлично веселиться? Скрытый высокими кустами от почитателей Айрин, он с презрением следил за ними, раздражаясь все сильнее с каждым новым взрывом веселого смеха. Рионар и сам не мог понять, почему позволил друзьям уговорить себя остаться после уроков. Ему было скучно, а тут еще и эта… вечно растрепанная!

— Могу продемонстрировать, — и темный король посмотрел на студенток, сидящих неподалеку. Один страстный взгляд, затем чарующая улыбка темноволосого бога и студентки невольно выронили книги, замерев в изумлении. Рионар прокомментировал: — Как видите, достаточно всего одного взгляда… и любая согласна.

Окинув девушек презрительным взглядом, Дархарз лениво отвернулся. Их разочарование сложно было не заметить. На Рионара смотрели теперь как на бога, и этот бог в своей божественности не сомневался.

— Но я знаю девушку, которая на твой взгляд не реагирует, — вдруг заявил Дос, и коварно улыбнулся, — Айрин Вегейрос! Вот уж об эту крепость любой взгляд разбивается. Лем не урод, тут многие за ним бегают, а Айрин на все его попытки, отвечает 'нет'. Впрочем, она со всеми дружит, и ни с кем не спит. Как ты ее называл? 'Досадное недоразумение'? Это недоразумение темному королю не по зубам?

— Дос, — Рионар окатил его таким презрением, что невольно поежились все, — Вегейрос мне неинтересна. Эта глупая гусыня годится лишь для занятий по онтарийскому, которым я с ней занимаюсь исключительно в воспитательных целях — меньше свои картинки мазать будет.

Никто из его друзей и не подозревал, что обе карикатуры хранятся в его сейфе, но он и сам не сумел бы ответить, зачем ему это нужно.

— И все же Дос прав, — вдруг поддержал Эйд, — Айрин на тебя и не смотрит даже, и она единственная в Академии.

— Эйд, — Рионару уже откровенно наскучил этот разговор, — и я не смотрю на Вегейрос, потому что эта курица мне отвратительна!

Дархарз даже самому себе не признавался, что ждет уроков танцев с затаенным трепетом, а на их совместных занятиях онтарийским, часто смотрит на идеальные губы, так чувственно произносящие слова.

Студент не унимался:

— Рио, я готов стать твоим спарринг-партнером, если ты сможешь пересилить свое отвращение и поцеловать Айрин! — патетично воскликнул Эйд.

Он собирался придумать еще что-то обидное про светловолосую девчонку, которая второй год не обращала внимания на его робкие попытки пригласить ее на свидание. Больше всего ему хотелось, чтобы Рионар унизил Айрин перед всеми, и этот разговор показался ему прекрасным поводом для провокации.

— По рукам, — неожиданно согласившись, темный король встал, и с хитрой полуусмешкой посмотрел на друга. — Я выполню твою просьбу и так уж и быть отомщу строптивой возлюбленной, которая упорно отказывается ответить тебе взаимностью… — Дархарз с удовольствием проследил, как бледнеет Эйд, осознавая, что Рионар легко раскусил его замысел. — Но учти, начинаем сегодня же!

Эйд дернулся — он и не думал, что Рионар о его чувствах знает. Темный король коварно усмехнулся, и двинулся к толпе студентов, отчетливо слыша ее приятный голосок, который так ненавидел.

-----------------------------------------

Это был один из тех чудных осенних вечером, когда деревья стоят в багряно-золотых тонах, землю устилает желтая листва, а ветер словно затаился, потому что не шевелится ни один куст, и лишь медленно опадают желтые листья.

Айрин наслаждалась теплым вечером и ласковыми лучами клонившегося к горизонту солнца. Студенты и студентки собрались веселой компанией и обсуждали последние новости Академии. Миа рассказывала, как они умудрились запачкать журнал и исса Горситана долго искала виновную в происшествии, совершенно забыв о контрольной по лингвистике. Веселье казалось, захватило всех, а представление, разыгранное Миэн и Мией, заставляло хохотать без перерыва.

Неожиданно все замолчали, Айрин мысленно застонала, все еще надеясь, что за ее спиной не Дархарз, хотя почти чувствовала его дыхание.

Медленно развернувшись, она встретилась с насмешливо-ироничным взглядом темного короля, и горестно покачала головой:

— Ну что опять не так, Дархарз? Сейчас внеучебное время, мы просто разговариваем, ну неужели вы никогда не прекратите постоянно придираться ко мне по любому поводу?

Он вскинул бровь, словно изумившись ее словам, затем усмехнулся:

— Неужели я так уж и постоянно 'придираюсь' к вам, Вегейрос?

— А разве нет? — Айрин тут же отдернула себя, прекрасно понимая, что он опять затевает перепалку, чтобы унизить ее. — Стоит мне хоть где-то появиться, как тут же появляетесь вы, разгоняете всех и портите… уничтожаете любой намек на веселье!

Она таки высказала ему все, глядя в ледяные глаза. А Рионар задумчиво смотрел на нее, не забывая придать своему лицу оттенок холодного презрения. Немного поразмыслив, он пришел к выводу, что в ее словах есть доля правды — ну так на то он и глава Студенческого совета, чтобы контролировать студентов.

— Видите ли, Вегейрос, — холодным тоном произнес Рионар, — я подошел к вам, чтобы утолить любопытство моих друзей. Вы ведь не откажете мне в этой маленькой слабости?

Судя по ее взгляду, меньшее, на что бы она согласилась, это закопать его в землю и станцевать победный танец на его могиле. Но естественно такой подлости как поцелуй не ожидала, и эта мысль позабавила его. Ему определенно нравилось задуманное! Рионар смерил Айрин задумчивым взглядом, и резко обхватив ладонями ее лицо, прижался к сладким губам нежным поцелуем!..

Это было как удар молнии, словно порыв ветра заставил их прижаться друг к другу! И если в первые секунды он удерживал ее, то через мгновение Айрин уже сама невольно обнимала того, которого еще мгновение назад ненавидела всей душой… Легкий ироничный поцелуй превратился в феерию страсти, и она отвечала на его прикосновения, смешивая их дыхание, почти дыша им, прижимая к себе его пылающее лицо…

Если бы грянул гром или начался пожар в этот момент, никто ничего бы не заметил — абсолютно все студенты, открыв рты, смотрели, как темный бог целует солнечную принцессу нежно, страстно, неистово!.. А затем как его руки обхватывают ее талию, прижимая к себе, а ее тонкие пальчики исчезают в его черных волосах. И исступленный поцелуй все длился и длился, и, похоже, для обоих он был настоящим откровением…

Ее стон, его движение — и мир для обоих перевернулся, чтобы уже никогда не быть прежним… Его стон, и она приподнимается на пальцах, чтобы прижаться к нему сильнее, неосознанно страшась потерять… Он на секунду прервал поцелуй, посмотрел в ее затуманенные глаза, и прочитал в них то, на что и не смел надеяться…

— Моя Айрин… — прошептал темный бог.

Его тихий голос разнесся в тишине и волшебство распалось! Разлетелось словно хрустальный бокал, брошенный с высоты…

Айрин отпрянула от него, испуганная и раскрасневшаяся, осознав, ЧТО только что произошло. Теперь в ее глазах был страх, потом ужас, затем ярость и снова страх. Рионар смотрел на солнечную принцессу, боясь произнести слово, боясь сделать одно неверное движение, лишь бы не напугать ее, лишь бы не потерять этот краткий волшебный миг. Но было поздно…

— Ты!!! — она почти шептала, но как слышен был ее голос всем, — Ты чудовище!!! — Айрин сорвалась на крик. — Любопытство друзей утолено?!

— Айрин… — он и сам не мог понять, что с ним, но за возможность прижать ее снова, ощутить ее вкус, увидеть ответную страсть в глазах, он готов был на многое. — Айрин…

Для Рионара Дархарза не существовало запретов и комплексов, ему было плевать, сколько людей на них смотрят, плевать, что они сейчас думают. Только бы из ее глаз ушла эта холодная ненависть, только бы обнять ее снова… и он шагнул к ней…

— Ненавижу! — по прекрасному лицу покатились слезы. — Ненавижу вас, Рионар Дархарз! — она судорожно вздохнула и яростно крикнула, — Дархарз, будь ты проклят!

Он замер, потом медленно растягивая губы, мрачно усмехнулся. Если бы она ведала, что означает эта холодная усмешка, Айрин забрала бы свои слова обратно. Все кто знал Рионара, замерли от ужаса, потому что именно после такой гримасы темный бог безжалостно убивал на дуэлях. Его лицо с тонкими, аристократическими чертами, суровая красота, доставшаяся от воинственных предков, и пылающий взгляд черных глаз, заставили ее на секунду забыть обо всем — таким Айрин видела его впервые. И ТАКОЙ Рионар вызывал у нее панический ужас. Она сделал шаг назад, потом еще один…

— Не смей, — прошипел Рионар, шагнув к ней, — не думай даже, мы еще не закончили!

Но в этот момент Айрин вдруг со всей очевидностью поняла, что больше всего боится, что он снова к ней прикоснется. И еще очень жить захотелось…

Поддавшись первобытным инстинктам, девушка бросилась бежать, почти не разбирая дороги, потеряв обе туфельки, боясь обернуться назад. Она мчалась к женскому корпусу, надеясь спрятаться, запереть двери и никогда… никогда не видеть черных ненавистных глаз темного короля.

Рионар замер, удивленно глядя, как желанная добыча ускользает от него, и поддавшись инстинктам, с грацией хищника двинулся за ней, игнорируя испуганные взгляды студентов, в глазах которых был откровенный ужас от увиденного.

— Рио! — бледный, как саван, Эйд, преградил ему дорогу, — остановись, хватит. Ты вполне выполнил мою просьбу, и я…

Дархарз наградил его таким убийственным взглядом, что Эйд запнулся и побледнел еще сильнее.

— Исчезни, — почти прорычал темноволосый бог. — И запомни — Айрин МОЯ! Убью любого, кто подойдет к ней ближе, чем на два метра!

Рионар не бежал, он неторопливо двинулся вслед за своей добычей, но кажущаяся неторопливость его шагов, не означала что двигался он медленно. Темный король был значительно быстрее перепуганной девушки, и заминка с Эйдом не дала Айрин и шанса.

Обернувшись, она увидела, что он стремительно ее догоняет, и она не успеет добежать до женского корпуса. И все же солнечная принцесса не подумала остановиться. Айрин вбежала в ближайший учебный корпус, пробежала мимо пустых кабинетов и, увидев впереди женский туалет, забежала туда, надеясь, что у Дархарза не хватит наглости войти в это помещение.

Как оказалось, надеялась она зря, потому что едва успела забежать в кабинку и встать с ногами закрытое сидение, как дверь в женский туалет распахнулась:

— Айрииииин! — ненавистный голос заставил ее сердце отчаянно биться, почти заглушая все вкруг, — Айрин, выходи, я только хочу поговорить с тобой.

Рионар комфортно чувствовал себя везде, и в отличие от Айрин понимал, что в это время суток кроме нее никого здесь быть не может.

— Айриииииин, выходи, не хочется застать тебя за таким милым занятием, которое ты так очаровательно изобразила с тем первым кроликом. Айрииин!

Он собирался ее наказать… за то, что сбежала, а потом зацеловать до смерти милое личико, которое не давало ему покоя больше двух лет! А он даже не осознавал, ЧТО он к ней чувствует!

— Айрин, я все еще жду! Впрочем, тебя, солнечная принцесса, я готов и подождать…

Бах! Раскрылась первая кабинка.

— Айриииин!

Бах! Это вторая, а в четвертой находилась перепуганная девушка, которая едва не кричала от ужаса. Он уже собирался открыть третью, как заметил в следующей кабинке на полу желтый листочек. На лице Рионара появилась коварная улыбка, и он спокойно распахнул дверь, за которой оказалось его перепуганное синеглазое чудо.

— Айрин, радость моя, стоило ли прятаться?

Она так и замерла, с ужасом глядя на него, придерживая платье и стоя босиком на крышке сидения. Не удержавшись, Рионар весело рассмеялся, пожалуй, впервые позволив себе смех в стенах Академии.

— Айрин, ты как испуганный цыпленок, — он рассмеялся громче, заметив досадливое выражение на ее личике, а затем и настоящий гнев.

— Гори в аду, Дархарз! — выпалила девушка и попыталась прошмыгнуть мимо. В отличие от темного короля она испытывала смущение, находясь с ним рядом в подобном месте, да и события в саду внесли смятение в душу девушки.

Темный король был быстрее, он не позволил ее ногам опуститься на пол, и подхватил девушку на руки:

— Отпусти меня немедленно, Дархарз! — закричала Айрин, пытаясь вырваться. — Я… я тебя убью!

— Прямо здесь? — он насмешливо изогнул бровь, затем серьезно спросил, — Айрин, что это было с тобой там, в парке? — и не удержался от издевательских намеков. — Это было желание? Страсть? Любовь?

На несколько секунд она лишилась дара речи, но затем гневно выдала:

— Ублюдок! Мерзкая бесчувственная тварь! Отпусти меня, жалкий извращенец!

Рионар одарил ее высокомерной улыбкой и с деланной грустью произнес:

— Придется заняться твоим воспитанием! Видимо два года моих беспрестанных трудов были напрасны…

Развернувшись, он вынес ее из женского туалета и спокойно направился в парк, словно у него на руках была не кричащая и извивающаяся девушка, а стопка учебников. Встретившемуся на выходе из учебного корпуса преподавателю Инриму, Рионар спокойно пояснил:

— Девушка туфельки потеряла, идем искать!

Инрим оказался значительно более проницательным, к тому же его впечатлил умоляющий взгляд Айрин.

— Исс Дархарз, немедленно отпустите девушку, что вы себе позволяете?

Темный король медленно подчинился, но взгляд его не сулил преподавателю ничего хорошего. С содроганием Инрим подумал, как замечательно, что с сегодняшнего дня он тут уже не работает. Рионар с ненавистью проследил, как Айрин быстренько становится за преподавателем, и холодно поклонившись, удалился.

— Дитя мое, — мастер Инрим посмотрел на бледную и дрожащую девушку, — я смотрю, ваша обоюдная ненависть перешла на новый уровень. Надеюсь это не взаимно? Впрочем… я слишком хорошо знаю вас, исса Вегейрос. Вас проводить?

Айрин закивала так часто, что мастер не смог удержать улыбку. На пороге их встретил Лем, молча поставил ее туфельки на ступеньки и удалился — все слишком хорошо знали, что темноволосый бог свое слово держит.

---------------------------------

Наутро Лем не зашел за ней как обычно, Айрин ждала его до последнего, но, едва часы пробили половину седьмого, была вынуждена отправиться на занятия сама. Ночью Мия и Миэн напоили ее вином, и девушка смогла спокойно поспать. Трех глотков ей хватило, чтобы еле дойти до комнаты и, заперев дверь на засов, свалиться на не разобранную кровать. Зато, проснувшись на рассвете, она уже не сомкнула глаз, снова и снова прокручивая в памяти свой первый поцелуй. Как же он опозорил ее перед всеми! Как же она могла ответить на его поцелуй… Как же она ненавидит этого темного короля! Айрин мечтала исчезнуть из Академии Светлейших и больше никогда не видеть ненавистных черных глаз и презрительной ухмылки! Но пришло утро, и она должна была идти на занятия, где снова будет Рионар Дархарз!

На урок она почти опоздала. Мастер Рудифин заметив бегущую ученицу, с приветливой улыбкой подождал ее и, открыв двери, пропустил вперед. Айрин пробормотала слова благодарности, но едва вошла в класс замерла — за ее партой сидел Рионар и, судя по тому, что ее стул был свободен, темный король решил сидеть вместе с ней.

Мастер Рудифин обнаружив перестановку учеников, смущенно посмотрел на Дархарза, но тот не обратив на преподавателя, и малейшего внимания, не сводил глаз с бледной девушки.

— Исса Вегейрос, — мягко произнес учитель, — займите свое место и приступим к уроку. И я даже рад, что теперь вы будете сидеть за одной партой, это позволит давать вам более сложные задания для выполнения, в то время как я смогу работать с остальными в классе.

На негнущихся ногах Айрин проследовала на свое место, обойдя Рионара, села, начала доставать учебники и только тут заметила, что на столе перед ней лежит алая роза. Все еще искренне надеясь, что это ей показалось, девушка взглянула на темного короля, но тот во всей красе демонстрировал холодное презрение, словно не он занял ее место, а она сама вынудила преподавателя пересадить Рионара сюда.

Радостный магистр Рудифин протянул им толстый учебник, и дал задание до конца урока найти и изучить главные действия министра иностранных дел Лиринисии, а сам гаденько улыбаясь, начал опрос остальных студентов, наконец, собираясь провести урок без заумных высказываний двух лучших студентов.

Рионар подтолкнул Айрин белоснежный листочек, и девушка прочитала написанное: 'Не убегай!'

Схватив ручку, она быстро написала рядом: 'Ненавижу!'

Темный король тут же отреагировал, и на листочке появилась надпись: 'И не стыдно вам, Вегейрос, в столь юном возрасте, так нагло лгать? Ваш поцелуй вчера, стал наглядным показателем обратного…'

Она усмехнулась, и уже не совсем соображая, что делает, размашистым почерком приписала: 'До чего вы докатились, исс Рионар?! Насильно целуете девушек, я даже боюсь представить, что еще вы насильно делаете… Какой позор для столь известного покорителя женских сердец!'

Рионар прочитал, чарующе ей улыбнулся и приписал в углу листочка: 'Следующий поцелуй, произойдет лишь по твоей просьбе!'

Победная улыбка на нежных губах поразила темного короля сильнее, чем он рассчитывал, и все же он вынужден признаться самому себе, что влюбился, и похоже, уже давно.

'Вы сами это написали, — тем временем строчила Айрин, — так тому и быть. Но я надеюсь, ваши грязные методы вы в данном случае применять не будете?'

Сдвигание листочка к нему, сопровождалось напряженным взглядом настороженных голубых глаз. Он прочитал, и вскоре на листочке красовалась новая запись:

'А что в вашем понимании именуется грязными методами? В любви, мой белокурый ангел, нет ничего запретного и грязного. Впрочем, этому я вас еще научу!..'

Айрин покраснела до кончиков ушей, и это не укрылось от одноклассников, нервно оглянувшись, девушка заметила бросаемые на них взгляды, замерла, увидев напряженный, словно затравленный взгляд Лема.

Смяв злополучный листочек, она притянула учебник и занялась выполнением задания. Едва Айрин начала таки различать, что там написано, Рионар подвинул учебник так, чтобы тот был между ними и, одной рукой обняв девушку, начал деловито листать страницы, словно он полностью поглощен чтением. Айрин попыталась вырываться, но сдвинуть руку темного короля было все равно, что разогнуть железные прутья.

Повернувшись к ней, он тихо прошептал:

— Шшшш, вы отвлекаете меня от выполнения задания. А время идет…

— Прекратите трогать меня, Дархарз, — возмущенно прошептала Айрин, — это невыносимо.

— Как печально, — небрежно убрав руку, Рионар принялся выписывать основные предложения. Айрин пришлось последовать его примеру.

Она с трудом дождалась конца урока, и едва профессор вышел из класса, подскочила, намереваясь пересесть.

— Сидеть, — спокойно скомандовал Рионар, затем обернулся к студентам, — благородные иссы, вы не оставите нас наедине?

Все поднялись, немедленно покидая класс. Все кроме Лема и Милдора.

— Иссы, — обжигающий холод его голоса, заставил вздрогнуть даже Айрин. — Я не привык повторять дважды.

Она ободряюще улыбнулась друзьям, прекрасно осознавая, что Рионар может без труда лишить их жизни на дуэли, и оба парня вышли.

— Итак, на чем мы остановились? — темный король смотрел на нее, закинув ногу на ногу и откинувшись на стуле, — мы остановились на нашей любви!

— Какой любви, Дархарз? — Айрин вскочила, но выйти из-за стола он ей не позволил.

— Той самой, которую столь неожиданным образом, мы обнаружили вчера, — лениво ответил Рионар, словно объяснял истину в сотый раз. — И от которой я не намерен отказываться!

— Интересно как? — синие глаза Айрин пылали ненавистью, — как же вы будете строить отношения с глупой гусыней, у которой глаза, как у рыбы из мутного озера, волосы, как у пьяной пастушки, а нос мелкий и уродливый?

Исса Вегейрос процитировала его собственные слова, и, скрестив руки на груди, ожидала его ответа:

— Я… — Рионар безмятежно улыбался, — готов пойти на жертвы!

Он гибко поднялся, прижав ее к стене между окнами, и приподняв за подбородок, вгляделся в сверкающие от ненависти синие глаза:

— Айрин, что это было вчера? — хрипло спросил темный король, — я могу понять свои чувства… Признаки были и раньше, а я их успешно игнорировал… Но ты?.. Ты же так ненавидела и вдруг это… Вчера твои губы, — он прикоснулся к ним пальцем, обводя по контуру, — их прикосновение было искренним… И твои руки… и твои глаза… Это любовь, Айрин?

Покраснев, девушка попыталась успокоить дыхание, но в то же время чувствовала, как от близости Рионара подгибаются колени, голос не слушается, а сердце внезапно начало стучать где-то в районе шеи. Внезапно она осознала, что действительно ответила на его поцелуй, хотя все утро убеждала себя в обратном. И эти воспоминания… вызвали ярость

— Ненавижу… — прошептала девушка, — и всегда буду ненавидеть тебя. Ты чудовище, Дархарз!

На его губах появилась печальная улыбка отверженного ангела, чуть склонив голову, так чтобы на лицо солнечной принцессы упали пряди его идеально-ровных волос, Рионар прошептал:

— Айрииииин, поздно ненавидеть… Слишком поздно…

Он склонился к ее губам и проклиная все на свете Айрин поняла, как сильно хочет этого прикосновения, вот только… Непомерно долго он был ее ночным кошмаром, и страх в ней был сильнее желания.

— Катись к проклятым богам, Дархарз, — девушка попыталась вырваться из ловушки его рук, а когда не получилось, просто отвернулась.

— Мы продолжим, — он почти касался губами ее уха, потом нежно поцеловал в висок, — мы продолжим на уроке танцев, мое синеглазое открытие…

Темный король отпустил ее и покинул класс. Скрестив руки на груди, Айрин мрачно смотрела ему вслед, и вошедшие одноклассники с удивлением взирали на солнечную принцессу с выражением абсолютной ненависти на хорошеньком лице.

— Исса Айрин, как вы? — Милдор подошел ближе, но не настолько близко, как раньше.

— Шикаррррррно! — с яростью проговорила девушка, — раньше он изводил меня своим презрением, теперь будет изводить домогательствами. Определенно Рионар Дархарз обладает поистине обширным арсеналом методов для достижения желаемого, большинство из которых трудно назвать благородными. — Она взглянула на изумленное лицо Милдора, обратила внимание на то, что он подчеркнуто держит дистанцию и задумчиво спросила: — А почему вы столь странно себя ведете, исс Милдор?

Юноша замялся, не зная как ответить, но отвечать ему и не пришлось, так как в класс уверенно входил темный король, небрежно удерживая классный журнал. Остановившись, он очень внимательно посмотрел на Милдора, и позволил себе благосклонно ухмыльнуться, едва юноша, осознав намек, сел на свое место.

Очень медленно, не отводя глаз от бледнеющего лица Айрин, Рионар подошел почти вплотную, затем с ухмылкой, полной искреннего самодовольства сел на стул, демонстрируя намерение и далее занимать место рядом с ней. Девушка нервно вздрогнула, и быстро покинула класс. Только выйдя в коридор, она позволила себе чуть расслабиться и медленно направилась к окнам, надеясь, что свежий воздух успокоит безумное сердцебиение. Но стало только хуже — отовсюду на нее бросали странные взгляды. Ее друзья, конечно, приветливо улыбались и кивали Айрин, но смотрели странно…

'Это из-за поцелуя, — грустно подумала девушка, — он опозорил меня перед всеми… Зато в их глазах Рионар Дархарз выглядит победителем!'

Айрин отвернулась к окну, распахнула одну створку, наслаждаясь ворвавшимся в коридор прохладным напоенным осенними ароматами воздухом, и закрыв глаза, подставила лицо ветерку. Хотелось так стоять и стоять, позволяя ветру унести все тревоги, и еще не хотелось думать о темном короле, который, видимо, затеял новую игру.

Внезапно окно с силой закрыли, да так что жалобно зазвенели стекла!

— Менингит не слишком приятное заболевание, — ледяным тоном сообщил Рионар, — вы со мной согласны?

Тяжелый вздох и она подняла на него взгляд:

— Дархарз, хватит уже… Поверьте, мне гораздо более импонирует ненависть в вашем исполнении, чем подобная заботливость. Образ влюбленного рыцаря вам не подходит! — с нескрываемым раздражением произнесла Айрин и испуганно замерла, уловив хищное выражение на его лице.

Темный король оторвал взгляд от слегка испуганной девушки, медленно окинул взглядом наблюдающую за развитием событий толпу… и толпа рассеялась.

— Сейчас будет звонок, — ледяным тоном произнес Рионар, — идем в класс.

— Я приду, когда посчитаю нужным! — она метнула гневный взгляд на темного короля, — катись к проклятым богам, Дархарз, вместе со своими… играми!

— Значит игры… — Рионар смерил ее задумчивым взглядом, — и твои чувства тоже… игра?

Он позволил себе коварную усмешку, когда под его проницательным взглядом Айрин смутилась, поспешно развернулась, намереваясь уйти, а точнее сбежать от него. Удерживать ее темный король не стал, но направился вслед за иссой Вегейрос.

Урок высшей математики они провели спокойно, лишь мастер Праниун долго смотрел на парочку лучших студентов Академии Светлейших, подчеркнуто игнорирующих друг друга, и красную розу посреди стола, словно разграничивающую территорию. Несмотря на душевные потрясения Айрин решила примеры первой и попросила разрешения покинуть урок раньше. Разрешение было получено, и исса Вегейрос поспешно вышла из класса, намереваясь, отпроситься с урока танцев. Она уже вышла из Башни в сад, когда услышала сзади тихий смех — ходил Дархарз почти неслышно, еще больше усиливая у окружающих впечатление о самом себе, как о ночном хищнике.

— И куда направляется синеглазая беглянка? — небрежно поинтересовался он, без труда догнав девушку.

Намереваясь игнорировать его и дальше, Айрин не ответила и ускорила шаг, прижимая сумку крепче.

— Айририииин, — он легко обогнал ее и преградил дорогу, — поговори со мной…

— Катись ты… Дархарз! — она попыталась обойти его, но было остановлена одним плавным движением.

— Или пойдешь со мной, и мы будем разговаривать, — с трудом сдерживая смех, прошептал Рионар, — или все студенты Академии Светлейших, большинство из которых сейчас активно взирает на нашу милую беседу из окон, получат возможность лицезреть, как я ношу тебя на руках… в буквальном смысле данного выражения.

Она почти задыхалась от злости, но определенно основание в его угрозе присутствовало, поэтому взяв себя в руки, Айрин ледяным тоном поинтересовалась:

— И о чем будет наша трепетная беседа?

— О наших трепетных чувствах, — не скрывая иронии, ответил темный король, — например о том, как солнечная принцесса два года любила темного короля, но активно демонстрировала жгучую ненависть. — Рионар посторонился, пропуская ее вперед и зашагал рядом, стараясь приноровиться к ее мелким, но быстрым шагам. — Всю ночь размышлял над тем, насколько же вы прекрасная актриса, Айрин…

Ее лицо выражало столь искреннее изумление, что впервые Рионар был вынужден признать свои выводы ложными.

— Я ненавижу вас, Дархарз! — искренне произнесла Айрин, — Вы мой самый страшный ночной кошмар! Вы… вы олицетворяете само зло! Вы… как один из проклятых богов, которого сослали в Академию Светлейших с единственной целью — портить всем жизнь!

— А вы умеете льстить, Айрин, — победно усмехаясь, произнес темный король.

— Вы невыносимы, Дархарз! — она вновь ускорила шаг, мечтая оказаться в женском корпусе и скрыться от него за дверью своей комнаты, а потом запереть двери на засов и не выходить несколько дней.

— Ты моя, Айриииииииииин, — неожиданно, с интонацией защищающего территорию хищника протянул Рионар, — и чем быстрее ты это поймешь и примешь, тем легче будет нам обоим!

Темный король свернул на дорожку, ведущую к конюшням и не прощаясь покинул Айрин.

'Что за игру ты ведешь, Рионар Дархарз? — подумала испуганная его заявлением девушка.'

Но затем она вспомнила произнесенные с жестокой усмешкой слова темного короля: 'Вегейрос, надеюсь, вы готовы к борьбе без правил?' и все стало очевидным. Улыбнувшись собственной наивности, Айрин поспешила в столовую, решив, что обеденное время бессмысленно проводить в своей комнате.

--------------------------------

Несмотря на то, что при входе в обеденный зал она встретилась с Миэн и ее компанией, чувствовала себя Айрин все равно некомфортно. На нее смотрели, и на этот раз во взглядах не было привычного для солнечной принцессы восхищения.

— Все обсуждают вчерашние события, — поведала очевидное Лисса.

— Даже делают ставки, на то, как быстро он… ну, ты понимаешь, — несколько смущенно сообщила всегда прямолинейная Дориана, подтягивая ближе тарелку с пироженными.

Айрин печально водила пальчиком по поверхности стакана:

— Да, вынуждена признать, на этот раз он избрал действенную тактику по выдворению меня с территории Академии Светлейших…

— А ты не думала, — тихо начала Миэн, — что возможно… ну просто когда он целовал тебя… было такое ощущение, словно сейчас в воздухе пролетят электрические разряды. — Поймав гневный взгляд Айрин, девушка немного смутилась, но выпускница корпуса иссы Агариды была не робкого десятка, поэтому продолжила. — А может он и в правду влюбился… с первого… поцелуя…

— Миэн, — Айрин взирала на нее как на богохульницу, — Миэн речь идет о кровожадном темном короле! Об ужасе всей Академии Светлейших! Он открыто сообщил, что собирается от меня избавиться, а грязными методами и ранее не гнушался! Сопоставь Дархарза и любовь и ты поймешь, как сильно ошибаешься!

Все семь старшеклассниц внезапно побледнели и выразительно посмотрели за ее спину. Застонав, Айрин уронила голову на сложенные на столе руки, и простонала:

— Дархарз, если там твоя значительная персона, считай, что я уже извинилась.

— О нет, — мурлыкающий низкий голос раздался у ее виска, а сильные руки легли на талию, аккуратно выдергивая девушку из-за стола, — я был бы счастлив, отобедать, в вашем прелестном обществе, и… возможно, это даст вам шанс заслужить прощение.

Айрин вскрикнула, мгновенно вскочила, намереваясь вырваться, но на ее попытки Рионар ответил полной сарказма усмешкой:

— Пытаетесь привлечь к себе всеобщее внимание, Вегейрос?

Девушка вырываться перестала и проследовала за темным королем до маленького столика в углу, который обычно занимали преподаватели… Но кто рискнет возразить Дархарзу?

— Чего вы добиваетесь? — зло спросила Айрин, едва села и нервно дождалась, пока он вежливо придвинет стул.

— Вегейрос, — он подмигнул ей, на секунду сняв маску ледяного презрения, — я пытаюсь за тобой ухаживать. Прояви тактичность.

— Тактичность и Рионар Дархарз понятия несовместимые! — мрачно парировала девушка, — Хватит, Дархарз. Чего ты добиваешься, чтобы меня отчислили из Академии Светлейших? Так не дождешься, тут интересы высокопоставленного чиновника фигурируют. Хочешь, чтобы я сама ушла? Тоже не получиться — если бы я могла давно сбежала бы отсюда. Я не принадлежу себе и не могу принимать решения за себя… впрочем, для девушек из аристократических родов это обычная практика…

Ее грустная улыбка заставила его задумчиво рассматривать Айрин, и под этим всезнающим, чуть снисходительным взглядом черных глаз она невольно смутилась.

— Человеческих чувств у тебя нет, Дархарз, — чуть извиняющимся тоном продолжила Айрин, — поэтому если у тебя есть хоть капля… благородства, оставь эти игры!

Оценивающий, насмешливый взгляд и усмешка, полная равнодушной жестокости заставили ее испугаться собственных слов.

— Ты действительно полагаешь, что эта игра? — садистская усмешка искривила его губы, — тогда мы поиграем… и уверяю, ты проиграешь мне!.. — это было не предупреждение, он утверждал, окончательно и бесповоротно. — Айрин, единственное чувство, которое сложно обратить в страсть — это равнодушие. Заметь, я сказал 'сложно', а не 'невозможно'. А ты испытываешь ко мне значительно более сильные эмоции — от ненависти и до страсти… Любовь, Айрин, придет со временем!

На лице промелькнула гамма эмоций — от ярости, до абсолютного презрения. Рионар такой ее уже лицезрел, но для всех кто был в столовой, презрительное выражение на лице солнечной принцессы, которую все любили, стало потрясением. Скорее подобное выражение было более привычным на лице темного короля, которого боялись, но которым, вопреки всему, восхищались.

— Катись к дьяволу! — прошипел белокурый ангел, плавным рывком поднимаясь из-за стола, — это и есть ваша борьба без правил, Дархарз? Метод — воистину достойный вас!

Темноволосый бог с усмешкой взирал на взбешенную солнечную принцессу, вынужденный признать, что яростный блеск ее глаз, делает Айрин еще притягательнее. Значительно притягательнее…

Его легкое движение, движение готового вскочить хищника, Айрин заметила и, не раздумывая, обратилась в позорное бегство прежде, чем он рванул к ней. Годы тренировок и уроков фехтования сделали ее бег быстрым, но в скорости она значительно уступала темному королю, особенно учитывая ботиночки на каблуках и не слишком удобное платье, поэтому и не стала рассчитывать на возможность сбежать. Мгновенно добежав до подруг, Айрин остановилась и обернувшись взглянула на Рионара.

— Смерть твоя, — меланхолично заметила Мия, — будет быстрой, но мучительной.

Остальные реагировали не так спокойно.

— Айрин, я проведу тебя на кухню, там есть окно и ты сможешь сбежать! — зашептала Дориана, глядя на медленно, с ленивой грацией приближающегося к ним Рионара.

— А потом? От окна до корпуса бежать минут пятнадцать, он меня убьет! — ощущая панический ужас, прошептала Айрин.

Темный король видел все эмоции на ее бледном личике, и, осознав насколько его боятся, лишь коварно ухмыльнулся, но останавливаться и не думал.

— Я его задержу, — отважно прошептала Миэн поднимаясь, но стоило ей посмотреть на Рионара, как девушка тут же снова опустилась обратно, — или не задержу…

— Это все бред какой-то, — рассержено зашептала Айрин, — да что он мне сделает! Тут везде студенты и преподаватели, и мы в цивилизованном мире живем и… если он сделает еще шаг, я умру от ужаса!

Словно услышав ее слова Рионар на мгновение замер, а затем, не отрывая взгляда от Айрин, сделал еще один медленный шаг, приближаясь с какой-то роковой неотвратимостью…

И она не выдержала, бросилась к дверям в столовую. Осознание, что темный король ее намеренно спровоцировал, пришло лишь, когда в дверях Айрин поймал Эйд.

— Ты, — гневно выдохнула Айрин, — пытаясь вырваться из рук юноши, — отпусти меня, немедленно!

Однако игнорируя яростное сопротивление Эйд, прикрываемый Досом выволок девушку в коридор и потащил к залу для уроков фехтования, расположенному напротив столовой. К несчастью в коридоре было пусто, в зале так же никого не оказалось, и когда ее несколько грубо впихнули в радушно распахнутые Досом двери, призывать на помощь было некого. Айрин поправила платье и хмуро воззрилась на ухмыляющегося Эйда, явно пытающегося повторить злорадную усмешку Рионара. Мило улыбнувшись, девушка невинно спросила:

— Эйд, ты настолько предан Дархарзу, что готов выполнять за него грязную работу?

— Простите, исса Айрин, — студент вежливо склонился перед ней, затем с хитрой усмешкой добавил, — но вас никак нельзя причислить к грязной работе.

Когда Айрин хотела, она могла управлять людьми почти так же, как это делал темный король, вот только уроки бабушки она не слишком любила применять.

— Эйден, — сияющая, добрая улыбка солнечной принцессы заставила юношу невольно улыбнуться в ответ, — неужели вам, потомку благородного рода, безразлична судьба и репутация беззащитной иссы? — в ее глазах появились слезы, — неужели я ничего для вас не значу, Эйден? — А затем добила его искренним, вкрадчивым шепотом, — Вы же такой сильный, благородный, смелый и преданный…

Она действовала несколько грубо, и бабушка отругала бы за столь не изящные методы, но ситуация была несколько более сложной, чем требовалась для тонкой эмоциональной игры.

— Айрин, — словно сопротивляясь себе Эйд шагнул к ней, схватил за руку, — он… он не обидит вас! — горячо произнес юноша, — поверьте, если был хоть намек на то, что вы пострадаете, я бы никогда!..

Она трагично всхлипнула, уже намереваясь перейти к обработке Доса, как в дверях показался Рионар, мгновенно оценивший и фальшивые слезы в ее глазах, и неадекватное поведение Эйда. На губах темного короля появилась маниакально-кровожадная улыбка:

— Я сказал два метра!

Подчиняясь приказному тону, Эйд отпрянул от Айрин, но, на довольного и собой и происходящим Рионара, с букетом белоснежных роз, студент смотрел почти с яростью. Ярость быстро превратилась в безграничную преданность, стушевавшись под проницательным взглядом темного короля.

— Итак, — нарочито небрежно произнес Рионар, — солнечная принцесса оказывается, не так безобидна, как это может показаться обывателю. — Он подошел вплотную к девушке, протянул букет, практически вынудив ее принять цветы и тихо, только для нее прошептал. — Меня технике манипулирования обучил отец, кто же был вашим учителем?

— Бабушка, — нехотя призналась Айрин, — но я не люблю влиять на людей, в отличие от вас…

— Да, — констатировал факт темный король, — я практик, а не теоретик, предпочитаю действовать. Так на чем прервалось наше очередное, не слишком удачное общение?

— На вашей провокации! — холодно заметила Айрин.

— Айрин, но согласись, я тебя переиграл, — он неуловимым движением обнял ее талию, — и мне полагается награда… Ты ведь не откажешь в поцелуе… победителю!

Исса Вегейрос была очень выдержанной девушкой, но на этот раз разум молчал, зато ненависть вырвалась наружу. Сжав букет, не чувствуя как шипы ранят ее руки, Айрин швырнула розы в Рионара. Он без труда увернулся, но острые шипы оставили царапины на руке исса, которой он машинально закрылся. Холодея от ужаса, девушка проследила, как набухают алые капли, как срываются вниз… и потеряла сознание.

Он успел подхватить ее раньше, чем солнечная принцесса упала на пол. Рионар тряс ее, аккуратно хлопал по щекам, затем, поняв всю бесполезность своих действий, подхватил и направился к санитарам. Благо медицинский пункт Академии, располагался на первом уровне Башни, в нескольких минутах ходьбы.

--------------------------------

— Айрин, дорогая, как ты?

Исса Кимора склонилась над постелью бледной девушки, и с радостью заметила, как дрогнули длинные ресницы.

— Бабушка…? Бабушка, забери меня отсюда! — она схватила ухоженную руку иссы. — Пожалуйста, пожалуйста, я не могу так больше!

— Айрин, дитя мое, ты нас так напугала, — мягко произнесла исса Кимора, — наверное, тебе и в правду стоит заниматься, поменьше. Я поговорила с директором, мы переводим тебя в выпускной класс иссы Агариды, два месяца позанимаешься там.

— Спасибо, — Айрин расслабленно легла на подушки.

— Деточка, что у тебя с Рионаром Дархарзом? — вдруг резким голосом спросила исса Кимора.

Айрин горько рассмеялась, смех плавно перешел в истерику. Исса Кимора бросилась звать врача, а девушка все так же всхлипывала и смеялась. Смех оборвался, когда вместо бабушки в палату вошел Рионар. Смерив ее холодным полным ненависти взглядом, он повернулся к входящей иссе Киморе:

— Так от чего вы говорите, был обморок?

— Ах, не стоит тревожиться, — ласково затараторила бабушка, — Айрин в детстве пережила нападение тигра, девочку от животного прикрыл беглый преступник, и животное, естественно, значительно поранило мужчину. Там было несколько открытых ран, много крови… С тех пор Айрин несколько эмоционально реагирует на кровь, а здесь видимо сказался и вид крови, и общее переутомление. Не стоит волноваться.

Темный король вновь посмотрел на солнечную принцессу с пренебрежительно-высокомерной улыбкой, и обратился к бабушке:

— Я уверен, что решение перевести Айрин в другой класс негативно скажется на ее результатах. Однако я обещаю вам, — любезным тоном произнес он, — что лично прослежу, чтобы иссе Вегейрос, в течение месяца не задавали много.

— Ах, исс Рионар, понимаю, что вы как председатель Студенческого комитета волнуетесь о каждом студенте, но я, как и исс директор, считаю, что Айрин стоит несколько отдохнуть, от умственных нагрузок, которые даются в лучшем классе Академии Светлейших. Боюсь, это не обсуждается.

Рионар поклонился, и вышел из палаты. Исса Кимора посмотрела вслед молодому мужчине, затем перевела взгляд на внучку. Все ее опасения мгновенно развеялись — Айрин была слишком рада, что он ушел, а значит, и за репутацию внучки можно было не опасаться.

— Сколько я спала? — спросила Айрин.

— Почти сутки, — исса Кимора села рядом с ней, — Айрин, дорогая, постарайся за эти два месяца не отстать от класса, для твоего… будущего супруга очень важно, чтобы ты закончила Академию с отличием.

Вот так всегда, для бабушки значительно важнее желание жениха, чем проблемы внучки.

— Да, бабушка, я постараюсь. Я могу встать?

— Нет, дорогая, до завтра ты еще полежишь в постели. Спи, набирайся сил. Я приеду через два месяца, возможно.

Исса Кимора покинула палату медицинского отделения, даже не обернувшись. Айрин проплакала весь вечер, отказалась от ужина, а ночью практически не спала, вглядываясь в сияющие звезды за окном.

Едва рассвело, солнечная принцесса, переодевшись в ученическое платье, вернулась в свою комнату, так и не вняв просьбам медсестры дождаться доктора. Чувствовала она себя вполне хорошо, вот только бабушка Рионару солгала — подобное случалось с Айрин второй раз в жизни, и первый раз она пролежала без сознания именно после того, как черный тигр на ее глазах растерзал человека.

Айрин успела и принять ванну, и переодеться как в ее комнату громко начали стучать.

— Айрин, открывай уже, это мы! — девичьи голоса развеяли все страхи и, открыв засов, она увидела радостных Миэн и Мию, двух неразлучных подружек старшекурсниц. Им обоим было по двадцать, как и всем старшекурсникам, но Айрин, которой только должно было исполниться семнадцать, все принимали как равную.

— Привет, исса Агарида вчера сказала, что ты два месяца с нами! Это так здорово! — затараторила Миа.

— Мы тебе учебники принесли, сидеть ты будешь рядом со мной, так что будет весело! — Миэн уже бросила учебники на столик и, схватив расческу, начала укладывать влажные локоны Айрин.

Пока они наперебой рассказывали, какие у них учителя, Миэн успела заплести ее волосы в сложную прическу, а Миа положить в ее красную сумку, которая здесь не запрещалась, тетради и нужные учебники. В столовую они направились веселой толпой, и Миа по дороге шепнула, что они теперь будут ограждать ее от присутствия наглого Рионана, который сначала довел до слез иссу Синтию, а потом посмел поцеловать Айрин на глазах у всех, а уж после происшествия в столовой было решено дать темному королю решительный отпор.

---------------------------------

Рионар Дархарз ненавидел проигрывать, но директор Никеринталь был непреклонен: 'Исса Кимора настаивает на обучении иссы Айрин в отделении иссы Агариды, у девушки был сильный шок, поэтому я так же поддерживаю это решение. К тому же мне с трудом удалось скрыть ваше участие, в этой неприятной истории!'.

Темный король шагал по пустеющим коридорам, с выражением смертной тоски на аристократическом лице, а в душе клокотала ярость. Сутки он провел рядом с палатой, не покидая пределов больничного отделения, а Айрин спала и не желала просыпаться. Доктор уверял его, что это сон, по всем признакам, просто очень глубокий, но вопреки заверениям врача Айрин долго не приходилав себя… Была спешно вызвана исса Кимора…

Войдя в класс, он сел на свое место, и хмуро посмотрел на окно, возле которого было место Айрин. Два месяца! Проклятые боги! Теперь, когда ее не было рядом, он понял, насколько ему не хватает вида этой белокурой головки, склонившейся над учебниками.

Одноклассники, с восхищением и страхом взирали на него, и никто не посмел даже упрекнуть его в случившемся.

'Трусы, — с грустью подумал Рионар, — она единственная кто за все время посмел бросить ему вызов… Его единственная'.

Он и сам не мог понять, когда это произошло, и почему его всегда так раздражала девчонка с синими глазами. Возможно, потому что не подчинилась сразу, не повела себя как все, не стала показывать слабость. И все же когда это произошло? Когда он впустил ее в сердце, сердце, в которое для всех остальных путь был закрыт.

Рионар вспомнил, как увидел ее впервые — худого нескладного подростка, с огромными синими глазами на бледном личике, такую сияющую и улыбающуюся. Она была как солнечный лучик в его серой и скучной жизни, лучик, который бросил ему вызов в первый же день. С того дня все любовницы темного бога были светловолосыми, но он только сейчас задумался об этом. С того дня он стал прилежно посещать все уроки, хотя давно добился права обучаться на дому. Отец гордился его прилежностью, а он стремился в Академию Светлейших только чтобы увидеть тоненькую шею, на которой держалась умненькая светловолосая головка, он стремился в класс и не понимал зачем.

Сначала хотелось заставить ее подчиниться — но Айрин Вегейрос не следовала его правилам, она упрямо продолжала носить розовую ленточку в волосах. Он ужесточил правила поведения учеников и добился их принятия на Студенческом совете, но она степенно ходила только в классе, а стоило выйти в коридор, как вокруг девушки собиралась толпа студентов, и они весело проводили время.

И все же когда все изменилось? Рионар вспомнил, как она входит в класс в первый учебный день после лета, с распущенными волосами, радостная с сияющей улыбкой, а платье так пленительно обрисовывает стройную фигурку уже почти женщины, и в ее глазах вызов. Вызов ему! На губах темноволосого бога мелькнула полуулыбка, но одноклассники не посмели спросить о ее причине.

И все же когда все изменилось? Рионар спрашивал себя вновь и вновь, хотя уже знал ответ — всего один поцелуй, и он разглядел то, чего так упорно не замечал, то, что прикрывал ненавистью! Всего один поцелуй…

---------------------------

Впервые за годы обучения в Академии Светлейших Айрин чувствовала себя замечательно. Уроки в отделении для девушек пролетали быстро и весело. Учителя позволяли себе шутить и даже рассказывали забавные случаи из своей жизни. Она улыбалась весь день, потому что здесь не было столь давящей атмосферы, как в лучшем классе Академии, где правил темноволосый бог.

— Чего загрустила? — Миэн отстояла право сидеть с ней за одной партой, спихнув Лиссу и Мию. — не грусти, после уроков устроим совет по тайной компании против Рионара Дархарза, этот темноволосый бог тут многим сердца поразбивал. Знаешь, у него правило такое — с ним любая может быть только ночью, наутро он злой, как проклятые боги, и лучше сбежать до того, как темный король выразит свое негодование. Но те, кто провел с ним ночь, говорят, что это было как в раю… Впрочем, все равно желающих ему отомстить очень много.

— Всего одна ночь… всего один поцелуй… — грустно прошептала Айрин, и поняла, что приложит все усилия, лишь бы забыть то странное чувство, что охватило ее, едва темный король прикоснулся к ее губам.

— Хорошо, что ты его не любишь, — Миэн хихикнула, — но, похоже, Рионар от тебя в восторге… а может просто хочет подчинить, ведь ты единственная в Академии кто его так ненавидит, а главное не скрывает этого. А может он решил от тебя избавиться, таким образом. А может…

— Миэн, — Айрин посмотрела на подругу, — давай не будем о нем, у меня два месяца счастья, меньше всего хочется вспоминать, что они закончатся. 'И я никогда не признаюсь, что Рионар Дархарз был первым мужчиной, кто целовал меня. Я никогда не признаюсь, что это было восхитительно…'

— Не переживай, — кареглазая блондинка весело ей подмигнула, — мы своих в обиду не даем, тем более ты на нашей территории, здесь он тебя не найдет.

Айрин улыбнулась, девушки в отделении иссы Агариды учились замечательные — никто ее не осудил за то, что на поцелуй она ответила, слишком многие здесь не устояли перед чарами темноволосого бога. Отовсюду ей улыбались, подмигивали, посылали воздушные поцелуи. Она и сама не знала, почему ее всегда все любили, возможно, потому, что и сама Айрин очень любила людей — она всегда готова была помочь и выслушать, она сама никогда не осуждала, она всегда умела выражать неподдельное восхищение каждым, потому что искренне считала, что каждый этого достоин.

Когда прозвенел звонок, Айрин подошла к учителю словесности иссу Тална за программой обучения, ибо в подобном ракурсе они Ораторское искусство не изучали, а направление удивило ее новыми открытиями.

— Моя дорогая, — исс Тална с улыбкой посмотрел на девушку, — вы едва из больничного отделения, я думаю, не стоит сейчас так перенапрягаться, тем более мастер Руфиус просил меня передать вам список учебников, которые необходимо будет пройти за два месяца.

Айрин несколько растерянно взяла список, и поняла, что в Башню вопреки ее надеждам придется ходить часто. Поблагодарив учителя, она направилась в коридор, но не успела подойти к двери, как в класс ворвалась раскрасневшаяся Миа:

— Не выходи, он там!

Пока оторопевшая Айрин смотрела с ужасом на подругу, вбежали Миэн, Лисса, Дориана и Луисия. Не сговариваясь, девушки впихнули Айрин между стеллажами с книгами и прикрыли занавеской, затем быстренько расселись по местам, с увлеченным видом листая учебники.

Когда дверь распахнулась, сердце Айрин забилось быстрее. Рионар оглядел класс, со своей пренебрежительно-высокомерной улыбкой, задержав взгляд на розовых занавесочках и распустившихся на подоконниках цветах, задал единственный вопрос:

— Где она?

Миа взглянула на него и тут же испуганно опустила глазки. Айрин тоже бы испугалась, если бы на нее смотрели с таким холодно-пренебрежительным прищуром.

— Она, это кто? — Миэн росла с тремя старшими братьями, поэтому особого страха перед Рионаром не испытывала, хотя явно тоже опасалась.

Казалось, в классе температура понизилась на несколько градусов, когда он заговорил:

— Мне хотелось бы видеть Айрин Вегейрос. Если… вас не затруднит, не могли бы вы сообщить мне информацию, о ее местонахождении?

Ледяной тон Миэн выдержала и спокойно ответила:

— Позвольте дать вам совет, благородный исс, я…

— Разве я интересовался вашим мнением? — все тем же ледяным тоном перебил Рионар.

Миэн покраснела и опустила голову, Айрин поняла, что придется вмешаться, как бы страшно не было, но тут послышался тоненький голосок Луисии:

— Айрин ушла с преподавателем Тална, в Башню за книгами.

Рионар сухо поблагодарил и, развернувшись, вышел. Едва за ним захлопнулась дверь, Айрин выскочила из своего укрытия и подбежала к Миэн — девушка действительно плакала, роняя крупные слезы на учебник словестности.

— Как ты там два года выдержала? — всхлипывая, заговорила Миэн вытирая слезы, — удавиться можно от одного такого взгляда, не понимаю как некоторые еще и сохнут по Рионару Дархарзу.

— Плакала по ночам, уткнувшись в подушку, — грустно ответила Айрин, — а утром вставала на час раньше, чтобы повторить домашнее задание, и постараться лучше него ответить на уроке.

— Ты плакала? — удивленно спросила Лисса, — а всегда такая улыбчивая ходила, мы тебе даже завидовали.

Айрин пожала плечиками:

- 'Улыбка — лучший способ решать проблемы' — эту истину мне бабушка втолковывала с семи лет, едва стала моей опекуншей. Пошли в столовую, после обеда еще уроки делать, а вечером предлагаю погулять!

Единственное дерево, которое давало плоды, росло у самого забора Академии Светлейших, в дальнем конце парка, и сейчас там уже созрели крупные яблоки ее любимого сорта. Два года Айрин просто не с кем было туда отправиться, да и уроков задавали слишком много, зато теперь она собиралась наверстать упущенное.

-----------------------

Все прятали от него Айрин! Даже преподаватели. Едва он пришел утром в больничное отделение, ее там уже не было. Где находится ее комната, Лем не сообщил даже после того как он поставил его своим спарринг-партнером. Можно было бы заставить его говорить, применив силу — но этот метод Рионар Дархарз никогда не использовал, предпочитая воздействовать тоном голоса и взглядом. Его тихий голос всегда действовал эффективнее крика. Всегда и на всех… кроме нее.

Сидя в кабинете собственного дома, Рионар с грустью смотрел в окно на заходящее солнце — сегодня она не пришла в библиотеку на урок онтарийского… он ждал ее больше трех часов… Появилось сильное желание выпить, но он хорошо знал, что это не метод забыть о проблеме, скорее наоборот.

— Исс Рионар, — в комнату вошла служанка, склонившись, подала серебряный поднос с одной-единственной запиской.

Развернув, он прочитал: 'Интересующая вас исса сегодня после заката будет в саду, возле старой яблони'.

Его хищной улыбке позавидовали бы даже акулы. Смяв листочек, Рионар вскочил, уже предвкушая встречу в столь интимной обстановке.

----------------------------------

Веселой группкой они пробирались через окно Лиссы на первом этаже. Внизу их ждали Лем, Милдор и Николас, именно они и нашли лестницу, по которой сейчас спускались девушки. Увы, но после заката юным иссам было запрещено покидать комнаты, впрочем, как и возвращаться. Исключение составляла Айрин, которую привратница у входа всегда пропускала, но только потому, что девушка часто затемно возвращалась из библиотеки и все знали, как тяжело ей учиться в лучшем классе, наравне с парнями. Идею совершить вылазку ночью придумала Миэн, а идею с лестницей подкинул Николас, который часто навещал по ночам Лиссу.

Сейчас лучшая половина этой парочки краснела и хихикала, а сильная половина уговаривала ее спрыгнуть, потому что он всегда поймает свою принцессу. Николас таки и поймал, правда спрыгнуть она соизволила с третьей ступеньки от земли, зато рыцарь был вознагражден страстным поцелуем под истерическое, но очень тихое хихиканье окружающих. Трое парней и семь девушек, пригибаясь на открытом пространстве, двинулись в конец сада. Лем и Милдор тащили лестницу, так как успели всех убедить, что самые вкусные яблоки именно на верхних ветвях, а то, что ниже настоящая кислятина.

Путь к яблоне пролегал в быстро сгущающихся сумерках, и когда заветная цель, наконец, была достигнута, яблоки казались такого же серого цвета, как и все вокруг.

— Кто со мной? — приладив лестницу, спросил Лем.

— Я, — тут же откликнулась Айрин и дождавшись, пока он заберется наверх, смело полезла следом, придерживая платье.

— Я тоже с вами, — Миэн забиралась быстро, сказывалась сноровка детских лет, — и мне самые вкусные яблоки! — весело закричала девушка, не опасаясь, что тут их услышат.

Милдор дождался, пока Миэн переступит с лестницы на ветку дерева, и начал подниматься следом.

— Милдор, — начала подшучивать пышнотелая Дориана, — ты так быстро за яблочками, или за девушками?

— Одно другому не мешает, — тут же отозвался Милдор, — но если ревнуешь, поднимайся к нам, я буду тебя ждать, дорогая!

— Размечтался, лучше нарви мне самых вкусных яблок и спускайся, я буду тебя ждать, о мой благородный исс!

Айрин хохотала громче всех, стараясь крепко держаться за дерево, так как упасть совсем не хотелось. Пройдя по толстой ветви, она встала на место, откуда можно было достать плоды, и глянув вниз со смехом спросила:

— Кому первое яблочко? — она, ухватившись за фрукт, еле вмещавшийся в ладони, сорвала его, и продолжила. — Ну, яблочко наливное… наверное, без единого червячка… хотя кто его в темноте разберет, но мы-то с вами будем надеяться на лучшее. Так кому яблочко сомнительных вкусовых качеств?

Хохот внизу был безжалостно прерван, столь знакомым:

— Мне! — этот голос заставил ее вздрогнуть, и яблоко выпало из внезапно ослабевших рук.

Она все боялась посмотреть вниз, но уже видела блики от факелов, которые весело плясали на ветвях и листьях дерева. В двух шагах от нее застыл побледневший Лем, по другую сторону от ствола стояли обнявшись Миэн и Милдор, и, похоже, они коротали время в объятиях друг друга, а не тратили его на выискивание яблок.

— Приветствую вас, благородные иссы, — Рионар в окружении свиты с ярко пылающими факелами подошел к лестнице и окинул довольным взглядом бледных присутствующих. — Как глава ученического совета, должен сказать, что я поражен вашим поведением, и не сомневайтесь, что о происшествии будет доложено преподавательскому составу.

Нашел чем пугать — его присутствующие опасались значительно больше преподавателей. Насладившись унынием осознавших все последствия произошедшего студентов, темноволосый бог, как никогда выглядевший божественно в сиянии факелов, поднял голову и торжествующим голосом позвал:

— Айрин, солнце мое, спускайся, я жду! — Девушка напряжен